home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Глава 10.



Вроде все приготовления позади, и осталось немного времени передохнуть от суеты.

21:00 тридцать первого декабря две тысячи сорок второго.

Через три часа Новый Год.

Третий раз отмечать его наступление суждено здесь, в Штарндале. Уже слегка притупилась острота чувств при виде заснеженной поляны и нарядно украшенной ёлочки посреди зеленеющего леса. Наверняка распорядители торжества постараются сделать праздник незабываемым, и декорации шоу будут на должной высоте, ничем не уступая зрелищам былых лет, но в остальном... торжественная речь Архимага, лёгкий перекусон и проводы старого года, обильное застолье после боя курантов с непременными тостами за удачу в колдовских делах и благополучие всех присутствующих, потом показ самодеятельности, непринуждённое общение, музыка и танцы, а ближе к утру - трогательные прощания с уверениями в глубоком уважении друг к другу и обязательствами всенепременно увидеться вновь.

И всё же именно в новогоднюю ночь, несмотря на освящённый многолетними традициями распорядок, не покидает ощущение чуда, которое вот-вот должно произойти. Перевернёт ли собой всю оставшуюся жизнь или просто оставит приятные воспоминания - не столь важно, главное - пусть будет. Даже прославленные чародеи, могущие собственноручно творить чудеса, и те частенько грешат верой в новогоднюю сказку.

Надолго расслабиться, однако, не удалось - смачный шлепок снежного кома, угодивший прямиком в оконное стекло, моментально вывел из мечтательного состояния. Приоткрыв раму, Эрик высунулся наружу - никого, снежкометатель успел убраться из зоны видимости. Либо пошутить решил кто-то, либо проверяют, дома ли он. В любом случае вернуться в состояние созерцательности уже не получится.

Вздохнув, Эрик в очередной раз осмотрел свой праздничный прикид, парочкой нехитрых иллюзий украшенный радужными бликами. Можно в принципе ещё Расплывчатости добавить для усиления эффекта. Или Опалесценции, придающей одежде бархатистую переливчатость, особенно заметную при неярком освещении. Пожалуй, второй вариант предпочтительнее - и модно, и чересчур не эпатирует.

Вопреки ожиданиям, первым, кто выдернет его из скорлупки уединения, оказался вовсе не Гека. И даже не Рут, обещавшая заскочить пораньше, но, похоже, вновь взятая в оборот обсуждением нарядов.

-Привет! - с вызовом заявила Таисия, заваливаясь внутрь. Нежно-сиреневая туника, облегавшая её тело, слегка распахнулась спереди, словно призывая заглянуть внутрь. Судя по блестящим глазам и специфическому запаху изо рта, кое для кого Новый Год уже наступил.

-Почтишь своим присутствием наше скромное собрание, или опять друзей побоку?

-Глупости не говори.

-А чё? Разве неправа? Совсем от коллектива отбился, где и с кем тусуешься, непонятно. Может, уже и на другую сторону переметнуться успел?

-Виноват, в следующем году обязательно исправлюсь! - потупив голову, изобразил раскаяние Эрик. Сработало.

-То-то же. На сей раз прощаю. Но с условием, - Таисия придвинулась ближе, обдавая жарким дыханием, - когда начнутся танцы, первой пригласишь меня.

-Хм. Боюсь, потом не избежать объяснений.

-А ты не бойся. Мужик или где? Ладно. Так и быть, возьму Рутку на себя.

-Каким образом?

-Увидишь. Если придёшь, конечно, - и, перейдя на полушёпот, - попробуй только откажись, в поросёнка превращу. Чао! - расхохотавшись, Таисия вильнула бёдрами и удалилась, громко хлопнув дверью на прощание.

Придётся поторопиться, а то ведь с неё станет зарулить по второму разу. Некоторым индивидуумам алкоголь, увы, категорически противопоказан - на трезвую голову Таська вполне адекватна, а выпьет - либо приставать начнёт, либо нравоучения читать. А иногда и то и другое одновременно.

Как оказалось, мог бы и не спешить - праздничные огни ещё не зажигались, и немногочисленные гости кучковались в основном вокруг двух относительно молодых магов, представлявших собой колоритную парочку - один на две головы выше другого. Те увлечённо повествовали о недавнем посещении заброшенной военной базы нацистов, располагавшейся на небольшом островке Северного моря. Каком именно, осталось неизвестным - разговор начался без него, а уточнять Эрик не стал.

-Вход туда лишь по воде, причём через едва приметную расщелину, поэтому за сотню лет её так никто и не обнаружил. А целенаправленно не искали - свидетелей либо не осталось вовсе, либо они предпочли молчать всю оставшуюся жизнь. И никаких документов, где раскрывалось бы местонахождение базы и её предназначение - похоже, их уничтожили незадолго до конца войны. Совершенно случайно повезло герру Кольшицу, архивариусу из Фербурга - перебирая пожелтевшие от времени папки трудов Немецкого Географического Общества первой половины двадцатого века, он обнаружил черновик инспекционного отчёта некоего Фридриха Мюльге, сотрудника института Технологий Процветания. Мирное и даже весьма оптимистичное название данного учреждения, однако, могло ввести в заблуждение лишь несведущих - занимались там в первую очередь разработками, могущими коренным образом изменить положение на фронте.

-Навроде летающих тарелок? - усмехнулся пожилой маг в расшитом бисером камзоле времён Ренессанса.

-Возможно, конструировали и их. Но на упомянутой базе интересовались проблемами иного рода - повышением выживаемости человеческого организма, снижения болевого порога, ускорения регенерации тканей при ранениях, а заодно достижения без всяких тренировок физического совершенства и форм античных героев.

-О, я слышала, тевтоны изрядно интересовались возможностью создания сверхчеловека! - прошамкала старушка, чьё старомодное крепдешиновое платье было кокетливо украшено розовыми бантиками с позолоченными стразами.

-Совершенно справедливо, мадам Дебюри, но если бы для достижения цели использовались чисто научные методы, вряд ли они привлекли бы внимание Гильдии. Однако в черновике, оригинал которого, увы, не сохранился, имелась ссылка на 'психотронный путь', где эффект достигался либо прямым контактом типа 'наложения рук', либо использованием 'ретрансляторов энергии', представляющих собой 'особым образом заряженные предметы'. Согласитесь, если отбросить шелуху наукообразных терминов, очень напоминает работу мага.

-Поэтому мы сочли своим долгом, едва поступил сигнал, сразу же взяться за расследование, - с жаром перебил рассказчика его приятель. - Пришлось, конечно, изрядно попотеть, снаряжая экспедицию - Северное море, это, понимаете ли, совсем не Карибы. Тем более поздней осенью. Нам приходилось регулярно ставить экипажу защиту от холода, о чём большая его часть, естественно, не подозревала, приписывая чудодейственные согревающие свойства находящемуся на борту виски. Официальной целью мероприятия значилось проведение гидрологических и метеорологических изысканий, что само по себе достаточно правдоподобно - чем ещё можно заниматься в местах, где даже летом холодно в пальто? Тем не менее, для пущей гарантии в проникновении внутрь объекта допускались лишь посвящённые. Не-маги, даже если ничего и не поймут, вполне могут прихватить оттуда 'сувениры на память'. А потом поползут сплетни, кривотолки, будоражащие народ публикации в Сети и жёлтой прессе. Оно нам надо?

-Версия о привлечении к 'исследованиям' чародеев-профессионалов сразу же нашла своё подтверждение, - вновь взял слово долговязый. - И из-за остаточной магической энергии, и благодаря находкам предметов, широко использующихся в нашем ремесле. Тут и амулеты, по виду - обычные солдатские капсулы с информацией о владельце, и колечки с рунами, якобы дарующие благословление персонажей древнегерманской мифологии, и даже волшебная палочка, замаскированная под ретрансляционную антенну.

-Но всё это мелочи по сравнению с находкой, сделанной за ведущей в подвал дверью с маркировкой биологической опасности высокого уровня, - взахлёб принялся рассказывать дальше коротышка. - В холодильном отсеке, внутри цельного куска льда находился зомби!

Заявление произвело фурор среди присутствующих.

-Да ну?? Ничего себе!

-Неужели настоящий! Подумать только, сотню лет просидел взаперти!

-Но кто из наших мог пойти на это?

-Во времена Уручжи и не такое случалось...

-Вам удалось освободить его? Или привезли сюда?

-Пожалуйста, не все сразу! - принялся успокаивать тараторящую публику долговязый. - Для нас самих это оказалось полной неожиданностью. Однако приборы чётко зафиксировали применение Коричневой магии. Разумеется, телепортировать оттуда огромную глыбу льда было бы слишком накладно, а перевозить кораблём - долго и слишком рискованно. Поэтому, сделав фото- и видеосъёмку, мы отпустили с миром душу несчастного Хеонца Волерта, обер-лейтенанта люфтваффе, чей самолёт сбили во время налёта на полярный конвой союзников. Лётчик умер от переохлаждения, слишком долго дожидаясь спасателей, однако некромантика вернула ему подобие жизни. Которой не пожелаешь и заклятому врагу.

-Но зачем понадобилось заточать его в ледяной плен?

-Скорей всего, выражаясь языком циников, то был демонстрационный образец. Сколько всего их изготовили, увы, осталось неизвестным - колдун предпочитал заметать за собой следы, предусмотрительно нигде не упоминая своего имени.

-Нужно обязательно его разыскать! Такое нельзя оставлять безнаказанным!

-Всенепременно, мадам Дебюри, соответствующий доклад уже передан по назначению. Хотя за давностью лет сделать это представляется весьма затруднительным...

Появление очередной порции гостей, прибывших практически одновременно, отвлекло от разговоров на темы, не особо гармонирующие с праздничным настроем. А следом заявилась и компания друзей, сразу же взявшая в оборот идеей продолжения банкета вечером следующего дня. Мол, гулять так гулять - чего стесняться, каникулы начались. Таисия, отметил про себя Эрик, вела себя достаточно сдержанно - наверное, приняла антиалкогольное заклятие. Может, обойдётся и с танцами?

Гулкая разноголосица, царившая в парадной, чуть притихла, когда под сводами замка прозвучало приглашение рассаживаться за столами. Старый год проводили по-обыкновению с тихой грустью, стараясь вспоминать лишь хорошее. Подлинное веселье началось лишь с боем курантов, когда разноцветные искры фейерверков, соединились в число 2043.

Словно опасаясь его внезапного исчезновения, соседом слева у Эрика оказался Гека, а справа, разумеется, Рут, старавшаяся быть внимательной и предупредительной. Неужели почуяла угрозу увода бойфренда? Женщины подобные вещи зрят за версту, лишь меры пресечения выбирают разные - в зависимости от темперамента и степени хитроумия.

Бдительности друзей, впрочем, хватило ненадолго - Гека увлёкся дегустацией экзотических блюд, заодно разглядывая гостей, а Рут предалась любимому занятию - болтовне с подругами. Другое дело, что сам Эрик никуда сбегать не собирался. Да и зачем?

Едва первичные потребности в пище и свежей информации удовлетворились в достаточной степени, поднялся мистер Фиттих.

-Дорогие коллеги, прошу немного внимания! Дабы разнообразить культурную программу мероприятия, труппа молодых, но безусловно талантливых чародеев подготовила театрализованное представление по мотивам кельтских народных сказаний. Будет интерес оценить?

-Конечно! Просим! - зааплодировало подгулявшее застолье.

-Для подготовки декларации им, однако, потребуется время, но немного - минут десять-пятнадцать, - откашлялся комендант. - Поэтому есть предложение сделать небольшой перерыв, дабы по прошествии его всецело посвятить себя лицезрению творчества юных дарований Гильдии.

Никто не возражал, большинство присутствующих тут же рассыпалось в разные стороны - подышать свежим воздухом, перекурить в компании других любителей табака, привести в порядок внешний вид перед настенными зеркалами, или ещё по каким надобностям. К компании девчонок, воспользовавшихся паузой для обсуждения достоинств особо симпатичных представителей колдовского племени и перемывания косточек их подругам, подошла женщина лет сорока в костюме Снежной Феи.

-Простите, на вашем курсе должна учиться Лиэнна Гиллдоуз. Могу я увидеть её?

-Да вроде здесь где-то была, - оглянулась Кармела. - Наверное, отошла ненадолго.

-Мы вам скажем, когда вернётся! - хором добавили Сандра и Рут.

Эрик, машинально среагировав на ситуацию, тоже огляделся по сторонам в поисках англичанки, недоумевая, куда та могла запропаститься. Но лишь на следующий день крохотный обрывок памяти выплыл наружу - вскоре после боя курантов сидевшая на отшибе Лиэнна опрокинула на себя то ли чашку, то ли блюдце, и торопливо покинула своё место. В парадной, освещённой лишь иллюзорными факелами и ёлочными гирляндами, царил полумрак, вдобавок участники торжества были озабочены совсем иными вопросами бытия - неудивительно. Что её исчезновения никто не заметил. Если бы не случайно брошенный в сторону взгляд, попутно сфотографировавший эпизод с неловкостью мисс Гиллдоуз, он тоже оставался бы в полном неведении.

Но, как оказалось, интересовались не только ею. Едва Эрик направился вслед за приятелем к выходу из замка, его догнал элегантно одетый худощавый мужчина с аккуратно подстриженными усиками и цепким взглядом.

-Эрик Ставцев, не ошибаюсь? Уполномочен передать вам лично в руки послание.

-Чьё?

-О особы, пожелавшей остаться инкогнито, - усмехнувшись, тот вручил ему крохотный, в четверть тетрадного листа, запечатанный конверт.

Любопытство подталкивало вскрыть его немедленно - слишком уж заинтриговало. С трудом удерживаясь от соблазна, Эрик кружным путём, стараясь не привлекать внимания, выбрался в коридор мужского общежития. Оказавшись у себя, он на всякий случай заперся изнутри и лишь тогда решился надорвать конверт. Внутри оказалась миниатюрная открытка с изображением букета бордово-красных роз. Пустая, без каких-либо надписей или вложений внутри.

Досадуя на чью-то глупую шутку, Эрик отбросил её в сторону. И замер - сквозь мягкое желтоватое сияние, озарившее комнату, проступили очертания женской фигуры.

Лайта!

Неосознанным, порывистым движением он опрокинул стоявший рядом стул. Но фантом, естественно, не обратил на это никакого внимания, улыбнувшись и приветственно помахав рукой.

-Узнал, надеюсь? Хоть вспоминаешь иногда? Если всерьёз увлёкся другой - без обид, можешь дальше не слушать, просто порви на части кусок картона, который держишь в руках, всё исчезнет, - и, после небольшой паузы, - не сделал? Тогда знай: я тоже не забыла о тебе. Обижаешься, наверное, что не заглядываю на остров. Думаешь, из вредности? Мимолётные встречи, когда нельзя насовсем быть вместе, лишь измотают душу, не принеся ни радости, ни счастья. Надеюсь, ты поймёшь меня правильно. И помни - наш уговор остаётся в силе.

Поза Лайты стала чуть более расслабленной - главное было сказано. Завороженный её голосом Эрик приблизился вплотную, прекрасно сознавая тщетность попыток обнять бестелесную иллюзию.

-Уверена, у тебя всё в порядке. И в смысле учёбы, и в остальном. Я порекомендовала твою кандидатуру кое-кому из учителей Духа, обожающих нянчиться с молодёжью. Вы обязательно найдёте общий язык - если, конечно, Саграно не отвергнет его кандидатуру. Не сильно он там зверствует сейчас? Наверное, ругал меня последними словами, дотошно проверяя, чему вас научила. Ну а я после круиза по Внеземелью выбралась-таки заняться Бора Гушем вплотную. Помнишь, наверное - его упоминал Вааримм во время нашего визита на Алзиллиэ. В Гильдии о нём и впрямь никто не слышал, но в результате небольшого частного расследования всплыло немало прелюбопытнейшей информации. Займусь проверкой, и если результат окажется стоящим того, обязательно расскажу в следующем письме. Не унывай, вспоминай почаще наши встречи!

Сияние потускнело, и призрачный силуэт растаял в воздухе. Внутри Эрика клокотала, не находя выхода, раскалённая магма чувств и переживаний. Пусть идут куда подальше те, кто снисходительно хлопал по плечу, приговаривая - расслабься, то было лишь мимолётное увлечение с её стороны. А заодно и ядовито-насмешливо намекавшие - давно подобрана тебе замена, пора научиться трезво смотреть на некоторые вещи. Жаль нельзя посрамить кое-кого из скептиков напрямую - магия послания одноразового действия. Хотя нет, в любом случае он не стал бы устраивать показ - слишком лично оно. В конце концов, кому какое дело? Радость взаимности и одновременно боль из-за невозможности быть вместе - словно вожделённый оазис для измождённого жаждой и палящим зноем путника, обречённого брести по пустыне. Там его ждут отдых и покой, но сколько барханов придётся одолевать ещё, прежде чем закончатся мучения - кто знает? Безумно жаль, что нынешней ночью им не быть вдвоём, но в чём-то Лайта права - даже мысль о последующем расставании стала бы невыносимой. И всё же... а если проявить ответную инициативу и самому заявиться в гости? С охапкой самых красивых цветов и пылкими заверениями в искренности чувств. Ну не выставит же за дверь. А там, глядишь, смягчится предложив стать хотя бы Мастером. Чего, если хорошенько постараться, можно достичь за два-три года. Заодно собственным примером подтвердив тезис о всепобеждающей силе любви.

А как же Рут, робко возразила некстати проснувшаяся совесть. Увы, рано или поздно придётся с ней расстаться, раз сердце принадлежит другой, а сидеть на двух стульях не в его характере. Рут, безусловно, классная девчонка и не заслуживает участи 'запасного варианта', однако выбор по сути предрешён - последнее время им при встрече и поговорить-то оказывалось не о чем. Обоюдоинтересные темы закончились быстро, а поддерживать болтовню лишь бы не обидеть собеседника - слишком тоскливо. Единственно, можно не торопиться с инициативой разрыва отношений - они и так постепенно исчерпают себя. И, может быть, им даже повезёт остаться друзьями.

Чтобы хоть немного притушить горевший внутри огонь, Эрик напился холодной воды прямо из-под крана, заодно и умывшись. В пиршественную залу, однако, он уже не вернулся.




Глава 9. | Неочивидные истины (СИ) | Глава 11.