home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Глава XV

Листвичка выскочила с другой стороны туннеля, проложенного под Гремящей тропой. Ежевика и Белочка, поддерживая с двух сторон Огнезвезда, выбрались следом. После темноты туннеля неяркий солнечный свет ослепил Листвичку, и она невольно зажмурилась. Когда глаза ее привыкли к свету, она осмотрелась и увидела Сумрачных котов, лежавших на узкой полоске травы, которая тянулась вдоль опустевшей Гремящей тропы.

Алоцветиковы котята с писком копошились вокруг матери. Перышко, оставшийся без своих целебных трав, беспомощно сновал от одного кота к другому, а Чернозвезд молча смотрел на свое племя, как будто все еще не мог поверить в случившееся. Его белая шкура была заляпана кровью, между когтей на черных лапах застряли щепки и кусочки коры.

Над ухом у Листвички раздался хриплый голос Огнезвезда:

— Все целы?

— Тебе лучше лечь, — всполошилась целительница. — Тут нет чудищ, так что можно спокойно передохнуть.

— Нельзя долго оставаться на открытом участке, — нахмурился Ежевика.

— Но нам нужно отдохнуть перед дорогой, — не уступала Листвичка.

Звездный Луч, прихрамывая, подошел к Огнезвезду:

— Что с ним? — глухо спросил он. — Он ранен?

— Он потерял одну жизнь под упавшим деревом, — ответила Листвичка.

Звездный Луч закрыл глаза и содрогнулся.

— Я поведу своих воинов домой, — крикнула Невидимка с дальнего края лужайки. Речные коты уже сгрудились возле нее, готовые к походу.

— Может быть, вы поможете нам проводить Сумрачных котов до Нагретых Камней? — попросил Ежевика.

— При чем тут Нагретые Камни? — подозрительно сощурился Чернозвезд. — С какой стати нам туда идти?!

— С такой, что теперь мы там живем, — хмуро бросил Ежевика. — Наш старый лагерь наводнен Двуногими. В Нагретых Камнях хватит места для всех, а Пепелица сможет заняться вашими ранами.

«Можно подумать, вам есть куда идти!» — фыркнула про себя Листвичка, грустно глядя на Сумрачных котов. В лесу почти не осталось мест, не захваченных Двуногими.

— Хорошо, — тут же согласилась Невидимка. — Мы проводим вас до Нагретых Камней, раз вы решили пригласить туда племя Теней. Вы, конечно, вправе принять любое решение, но знайте, что Речное племя не собирается давать приют бездомным.

— Мы будем патрулировать свои границы и смотреть во все глаза! — выскочил вперед Коршун.

И тут Белочка не выдержала. Выскочив вперед, она в бешенстве посмотрела на Коршуна и прошипела:

— Нашел время говорить о границах! То, что происходит в лесу, касается всех племен, ясно тебе?

Ежевика недовольно посмотрел на нее, призывая вести себя сдержаннее.

— Племя Теней не станет переступать вашей границы, — пообещал он.

— Очень надо! — фыркнул Чернозвезд. Ежевика снова обернулся к Листвичке.

— Когда мы сможем выступить?

Целительница замялась, но Огнезвезд решительно поднял голову и объявил:

— Я уже набрался сил. Можем отправляться.

— Перышко? — окликнула Листвичка целителя племени Теней. — Все твои воины смогут дойти до Нагретых Камней?

— Если идти не спеша, то дойдем, — отозвался щуплый котик.

Листвичка подняла голову, взглянув на небо. Огненный шар солнца медленно сползал за вершины деревьев.

— Нужно постараться успеть до наступления темноты, — с тревогой шепнула она Ежевике. — Иначе будет очень холодно, как бы нам котят не застудить.

— Я понял, — кивнул лобастой головой Ежевика. — Мы хорошо отдохнули, так что можем идти.

Пока коты бежали по лесу, на небе появились тучи и заволокли садящееся солнце.

— Алоцветик? — спросила Листвичка, замедляя шаг возле ковыляющей кошки. — Как твои котята?

Алоцветик по очереди оглядела своих троих малышей, которых несли самые сильные воины, и серьезно ответила:

— Они целехоньки, только слегка поцарапаны.

— В Нагретых Камнях мы их как следует вылижем и приложим к ранам ноготки, — пообещала Листвичка.

Невидимка шла рядом со Звездным Лучом и поддерживала его, когда он спотыкался. Бурый нес в пасти одного из Алоцветиковых котят, а Карноух подгонял оруженосцев из племени Теней, то и дело пихая их носом, чтобы не отставали.

— Поглядеть со стороны, так и не скажешь, что мы все из разных племен, — улучив момент, шепнула Листвичка на ухо сестре.

Белочка кивнула.

— У нас во время путешествия тоже так было!

Но как только коты вышли на каменистую равнину перед Нагретыми Камнями, старые трения между племенами вновь взяли свое. Сумрачные коты побрели к скалам, а Речные коты резко остановились под деревьями.

Бурый положил котенка возле лап Алоцветика и отбежал к Грозовым котам, которые уже начали медленно взбираться наверх. Звездный Луч улегся у подножия скалы: видимо, силы совсем оставили его. Одноус, Карноух и Грачик бросились к своему предводителю и столпились вокруг него.

— Как дела?! — завопила Белолапка, со всех ног бросаясь к Яролике. Она с размаху прижалась к ней, зарылась носом в материнскую шерсть и постояла, вдыхая родной запах. Потом отпрянула назад и взвизгнула: — Ой, ты ранена?! У тебя кровь!

— Это просто царапина, глупышка, — ласково успокоила ее Яролика.

— Вы живы! — Коди выскочила из-под каменного выступа и побежала к котам, а маленький Березовик неуклюже заковылял следом за своей приемной мамой. Домашняя кошка подбежала к Листвичке и потерлась щекой о ее шею.

Из детской показалась Тростинка и испуганно обвела взглядом сгрудившихся под скалами котов.

— Что случилось?! Что плохого?

— Все хорошо, — пробурчал Ежевика, прокладывая себе дорогу сквозь толпу. — Все живы, это главное.

— Слава Звездному племени! — закрыв глаза, прошептала королева.

Из пещерки старейшин неуклюже выбралась Белоснежка.

— А Огнезвезд-то где? Почему его не видно?

— Я здесь, — выдавил из себя Огнезвезд и сделал несколько шагов навстречу племени. От Листвички не укрылось, что отец все еще дрожит от слабости, поэтому она поспешно вышла вместе с ним.

— Огнезвезд потерял жизнь, — прошептала она Белоснежке.

Пепелица уже выбралась из своей ложбинки и взволнованно хромала к вернувшимся. Увидев предводителя, она очень долго смотрела на него, а потом подняла глаза к темнеющему небу, на котором уже начали появляться редкие холодные звезды.

— Теперь Звездное племя знает, что творится в лесу, — пробормотала она, но так тихо, что ее услышала только Листвичка.

— Ну, что там с лагерем племени Теней? — с любопытством спросила Белоснежка. — Вам удалось его отстоять?

— Неужели ты думаешь, что коты могут одолеть чудищ? — горько усмехнулся Огнезвезд. — Мы ничего не смогли поделать, только помогли Сумрачным воинам спастись из лагеря до того, как в него ворвались чудовища.

— И они разрушили лагерь?! — ахнула Белоснежка.

— Там ничего не осталось кроме поваленных деревьев, — потерял терпение Чернозвезд. — У нас больше нет дома.

— Здесь вы будете в безопасности, — повернулся к предводителю племени Теней Огнезвезд.

На миг в глазах Чернозвезда промелькнуло что-то похожее на облегчение. Он резко повернулся к целителю и коротко приказал:

— Что ты стоишь, Перышко? Позаботься о своих товарищах.

Щуплый котик проворно забегал от одного воина к другому. Вот он быстро наклонился, обнюхал Алоцветика и принялся торопливо вылизывать ее шерстку.

— У тебя в шкуре полно застрявших щепок, — пробурчал он, на миг отрываясь от своего дела.

— У Звездного Луча глубокая царапина на лапе, — всполошился Одноус. — Нужно обработать ее, чтобы не было заражения!

Пепелица грустно обвела глазами перепачканных кровью и грязью котов.

— Сделаем все, что сможем, — она решительно обернулась к Листвичке. — Главное, чтобы хватило трав!

Листвичка услышала чьи-то быстрые шаги за спиной и, обернувшись, заметила Коди. Глаза домашней кошки были полны страха.

— Как много раненых! — прошептала она.

— Зато все живы, — попыталась приободрить ее Листвичка. Она сунула лапу в расселину и вытащила оттуда сверток с целебными травами. — Ты не могла бы помочь мне вытаскивать занозы?

— Ну конечно! Я много чего умею, — заверила Коди и пошла к Сумрачным котам. Березовик неуклюже заковылял следом за ней.

— Эта домашняя кошка умеет исцелять? — недоверчиво нахмурился Чернозвезд.

— Все в порядке, — поспешила успокоить его Листвичка. — Она знает, что делать.

И это была чистая правда. Для начала Коди ласково лизнула каждого напуганного трясущегося кота, а потом занялась его занозами и ранами. Березовик вертелся тут же, отвлекая и забавляя раненых.

Листвичка снова робко засунула лапу в трещину. Лекарств было мало, и она очень опасалась, что их не хватит на то, чтобы сделать припарки каждому раненому. К ее приятному удивлению, запасов оказалось больше, чем она рассчитывала. Листвичка вытащила горсть ноготков, просунула лапу глубже и стала шарить в поисках ягод.

Пепелица незаметно подошла к ней сзади и посмотрела на кучу лекарств.

— Пока вас не было, я сходила в наш старый лагерь и принесла столько трав, сколько смогла дотащить, — пояснила она. Потом повернулась и взглянула на Сумрачных воинов, которые лихорадочно метались по склону, затравленно оглядываясь по сторонам. — Сначала займись нашими гостями, — приказала целительница ученице. — У них очень много пострадавших, Перышко один не справится. А я возьму на себя Звездного Луча и наших воинов.

— А что если Чернозвезд откажется от моей помощи? — замялась Листвичка. Предводитель племени Теней сидел в окружении своих старейшин и мрачно смотрел на Коди, которая вылизывала очередного малыша.

— Но ты же убедила его принять помощь Коди? — невесело улыбнулась Пепелица.

— Но Коди не Грозовая кошка… — заспорила было Листвичка.

Пепелица сузила глаза и сурово посмотрела на свою ученицу.

— Чернозвезд не дурак, моя дорогая. Он знает, что его коты нуждаются в помощи. И хватит разговоров, ясно?

Листвичка кивнула. Собрав все свое мужество, она пошла к целителю Сумрачных котов и громко спросила Перышко:

— Можно я помогу тебе?

Щуплый котик ответил ей взглядом, полным облегчения и признательности. Но не успел он даже пасти раскрыть, как Чернозвезд вздыбил загривок и холодно уставился на ученицу.

— Спасибо, но мы пока в состоянии сами позаботиться о своих котах.

— Но вы же приняли помощь Коди! — не сдавалась Листвичка. — К тому же, у меня есть целебные травы.

— Без тебя обойдемся, — отрезал Чернозвезд.

Листвичка нервно выпустила когти, разрываясь между долгом целительницы и уважением к желанию предводителя. Как поступить? Но тут Перышко вдруг тихо сказал:

— Нам не обойтись без целебных трав, Чернозвезд.

Чернозвезд возмущенно прижал уши к голове и зашипел, но Перышко не дрогнул.

— С помощью Листвички я гораздо быстрее смогу оказать помощь раненым.

Чернозвезд раздраженно дернул ушами и сплюнул:

— Делай, как знаешь.

— Можно я тоже помогу? — робко приблизилась к ним Мотылинка. — Невидимка мне разрешила.

— Еще одна! — хмыкнул Чернозвезд. — Ну что же, помогай, раз пришла, — пробурчал он и отвернулся.

— Спасибо, Мотылинка, — шепнула Листвичка. Она пододвинула подруге свой сверток с травами и понеслась к трещине в камне за новыми лекарствами. Пепелица все еще была там и деловито размачивала слюной разжеванные в кашу дубовые листья.

— Вот теперь готово, — довольно пробормотала. — Я тут немного оставлю, приходи, когда понадобится.

Листвичка набрала целебной смеси и отнесла ее Перышку, который внимательно осматривал лохматую шерсть Мокроуса.

— Когда вытащишь занозу, потри больное место вот этой кашицей, — велела Листвичка. — Пепелица говорит, что это очень хорошо помогает против заражения, — она быстро обвела глазами Сумрачных котов и спросила: — С кого посоветуешь начать?

— У стариков раны заживают хуже, чем у молодых, так что займись ими, — не поворачивая головы, посоветовал Перышко.

Листвичка подошла к Валуну, который, закатив глаза, растянулся на земле возле Мокроуса. Вежливо кивнул старому воину, она наклонилась и стала лизать его грязный бок. Старый кот судорожно задышал, когда она ухватилась зубами за занозу, но Листвичка быстро справилась с делом и принялась натирать больное место дубовой кашицей.

Потом работа пошла легче. Листвичка одного за другим осматривала котов, замазывала им раны и вытаскивала занозы, так что вскоре у нее даже лапы заныли от усталости. Когда луна ярко засверкала на потемневшем небе, Листвичка подняла голову и быстро нашла глазами отца, лежавшего на вершине скалы.

— Коди, будь добра, закончи без меня, — попросила она подругу. — Тут остались всего двое оруженосцев, ты легко справишься. Я хочу пойти взглянуть на отца.

— О чем разговор? — фыркнула Коди. — Беги скорее.

Огнезвезд лежал возле Песчаной Бури и молча вылизывал кровь, засохшую у него между когтями.

— Как ты? — шепотом спросила Листвичка, дотрагиваясь носом до его носа.

— Отлично, — проурчал отец. Глаза его смотрели ясно и даже немного весело.

— Правда? — Листвичка так и впилась в него взглядом. При всей своей близости Звездному племени она совсем не представляла, что значит потерять жизнь. — Ты разговаривал со звездными предками? Они сказали тебе, что мы должны покинуть лес?

— Нет, — устало покачал головой Огнезвезд. — Они сказали, чтобы я возвращался обратно и защищал свое племя. Так я и поступлю.

Листвичка услышала за спиной голоса Речных воинов и резко обернулась.

— Мы возвращаемся в свой лагерь, — поклонившись Огнезвезду, объявила Невидимка. — Но знай, что мы не остаемся безучастными к судьбе леса. Речное племя понимает, что настало время оставить лес.

Листвичка затаила дыхание. Судьба четырех племен вдруг представилась ей тонкой паутинкой, которая может порваться от любого дуновения ветерка.

— Наверное, вы тоже заметили, что река пересыхает, — продолжала Невидимка.

Из толпы Сумрачных котов вышел вперед Одноус.

— Это все Двуногие, — угрюмо буркнул он. — Они изменили русло реки. Наши воины видели, как они копали огромные рвы вокруг ущелья. Это все для того, чтобы отвести воду и осушить реку.

Невидимка снисходительно кивнула головой, давая понять, что причина обмеления реки ее нисколько не интересует.

— Пятнистая Звезда сказала, что если лагерь Сумрачного племени будет разрушен, значит, и Речным котам, настало время взглянуть правде в глаза. Двуногие наступают, — она с вызовом подняла голову и посмотрела на Огнезвезда. — Речное племя готово покинуть лес вместе со всеми.

Листвичка так и обмякла от облегчения. Значит, Огнезвезд все-таки добился своего, и четыре племени вместе покинут лес! Она обернулась, чтобы поделиться своей радостью с Белочкой — и испуганно распушила загривок. Ее сестра расширенными от ужаса глазами смотрела на Ежевику. В чем дело? Разве не этого так настойчиво добивались вернувшиеся в лес избранники Звездного племени?

Огнезвезд рывком поднялся с земли, глаза его засверкали от радости.

— Одноус, передай своему племени, что Грозовые и Речные воины готовы отправиться в путь вместе с вами. Мы идем к Месту-Где-Тонет-Солнце! — он обернулся к Чернозвезду. — Племя Теней идет с нами?

Чернозвезд, как всегда, замялся, но Огнезвезд больше не собирался терять время на глупые разговоры.

— Неужели после сегодняшнего кошмара вы по-прежнему рассчитываете мирно устроиться под боком у Двуногих? — прошипел он.

Чернозвезд нехотя кивнул головой.

— Племя Теней пойдет вместе с вами, — проворчал он. — Что нам еще остается? Теперь у нас нет ни дома, ни угодий для охоты.

Огнезвезд поднял голову, и голос его зычным эхом прокатился по скалам:

— Мы выступаем с рассветом!

Со всех сторон послышались одобрительные крики. Листвичка невольно встрепенулась, поддавшись общему воодушевлению. Чем бы ни грозило им путешествие, куда бы оно ни привело, все равно это было лучше, чем оставаться среди Двуногих и чудищ, которые с каждым днем подступали все ближе к их последнему приюту.

Листвичка посмотрела на Коди, которая деловито занималась ранеными. Нужно как можно скорее проводить ее домой! Завтра утром будет уже поздно…

— А куда идти-то? — первым спросил Карноух, и его вопрос, подхваченный десятками голосов, мгновенно облетел толпу.

Огнезвезд вопросительно посмотрел на Ежевику, но полосатый воин уткнулся носом в землю, а Белочка, зажмурившись, прильнула к его боку. Листвичка удивленно склонила голову к плечу. Что это с ними такое? Почему они ведут себя, как неопытные оруженосцы, которых спросили, где лучше охотиться на землероек?

— Вы же знаете, что мы до сих пор не получили никакого знака, — начал Ежевика. Каждое слово давалось ему с огромным трудом, словно ему приходилось вытягивать из себя, как колючку из лапы. — Поэтому мы точно не знаем, куда идти. Но мы можем… можем пойти к Месту-Где-Тонет-Солнце.

— Может быть, мы получим знак уже в пути? — с надеждой в голосе перебила его Белочка. — Если же нет, то мы снова разыщем Полночь и расспросим ее.

— И как мы доберемся до этого вашего места, где солнце тонет? — грубо перебил Чернозвезд.

— Мы шли двумя разными путями, — начал Ежевика, но вдруг замолчал и неуверенно покосился на Белочку.

— И вы не можете решить, каким лучше идти? — пришел ему на помощь Огнезвезд. — Как же нам быть?

— Мы… — снова начал Ежевика. — Давайте сначала дойдем до Высоких Скал, — выдавил он наконец. — Все-таки там мы будем подальше от Двуногих.

— Отличная мысль, — согласился Огнезвезд. — Значит, встречаемся на рассвете у границы племени Ветра.

Невидимка и Звездный Луч молча кивнули.

— Итак, решено! — радостно воскликнул Огнезвезд и обернулся к предводителю племени Теней. — Я предлагаю вам сегодня переночевать вместе с нами на Нагретых Камнях, — продолжил он, тщательно подбирая слова, чтобы ненароком не оскорбить самолюбие заносчивых Сумрачных воителей. — Вы сможете передохнуть и набраться сил, а завтра с утра выйдем вместе.

Его тактичность возымела успех.

— Мы остаемся, — величаво склонил голову Чернозвезд.

— Можно подумать, они оказали нам великую честь! — негромко фыркнула Медуница. — Интересно, где бы они ночевали, если бы мы выгнали их?

— Но мы будем спать в стороне от Грозового племени и выставим часовых на ночь, — рявкнул Чернозвезд.

— Как тебе не стыдно, Чернозвезд! — не выдержала Невидимка. — Грозовые воины только что спасли жизнь твоему племени! Надо быть сумасшедшим, чтобы решить, будто они решили напасть и истребить вас всех во сне!

— Кто их знает… — проворчал себе под нос Чернозвезд. — А ты не торопись меня попрекать, ясно? Еще посмотрим, согласится ли твоя предводительница отправиться в путь вместе с нами…

Листвичка презрительно скривила губы и покосилась на сестру, но Белочка уже давно не прислушивалась к общему разговору. Отвернувшись от котов, она с каким-то непонятным страхом смотрела в сторону леса.

Сейчас она выглядела совсем маленькой и беззащитной, и Листвичка впервые за последние дни подумала о том, что ее храбрая сестра всего лишь ученица. Разве ей по силам увести лесные племена в неизвестные земли, к новому дому?

Листвичка тихонько подошла к сестре и остановилась рядом.

— Что с тобой?

— Ничего… Просто я все время надеялась, что нам пошлют знак…

— Звездное племя сделает это, когда будет нужно.

Белочка повернулась и твердо посмотрела в глаза сестре.

— Ты права. Мы должны довериться Звездному племени и твердо знать, что и без всякого знака предки-воители всегда пребудут с нами, и станут оберегать нас в долгом пути.

Листвичка отвела глаза. Ей тоже хотелось бы в это верить. Но разве можно запретить себе думать?

Племя Теней даже накануне гибели своего лагеря не получило никакого знамения от предков. Целое племя спаслось лишь благодаря счастливой случайности и благородной помощи соседей. Звездные предки и когтем не пошевелили для того, чтобы предотвратить беду! Страшно думать об этом, но еще страшнее ослеплять себя пустой надеждой. Если лесные коты хотят выжить, им придется полагаться только на самих себя.


Глава XIV | Рассвет | Глава XVI