home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Глава XXIII

Листвичка вошла в пещеру и зажмурилась, чтобы привыкнуть к сумраку. Воздух дрожал от немолчного гула водопада, и дневной свет, просачивавшийся сквозь завесу воды, дрожал на каменных стенах. Сверкающие, как лед, струйки сбегали по заросшим мхом стенам и падали в небольшую лужицу на дне пещеры. В задней стене темнели два черных входа в туннели, а с теряющегося во мгле потолка свисали острые зазубренные камни.

Листвичка почувствовала обращенные на себя взгляды и увидела множество горящих в темноте глаз. Она подошла к Белочке.

— Похоже, они нас не боятся. Белочка с удивлением посмотрела на нее.

— С какой стати им нас боятся? Мы стали такие тощие и слабые, что даже зяблика не напугаем. Кроме того, здесь нет других котов. После гибели Острозуба у горных котов не осталось никаких врагов, кроме орлов.

— Я совсем забыла про Острозуба, — прошептала Листвичка. — Какой ужас. Я только сейчас подумала, что было бы со всеми нами, если бы он по-прежнему прятался в горах!

— Да, — взгляд Белочки потеплел. — Выходит, своей смертью Ласточка спасла не только клан. Она защитила всех нас.

Листвичка сощурила глаза и попыталась различить отдельные фигуры в толпе одинаковых горных котов. Она быстро заметила, что все коты тут делятся на две большие группы — одни изящные и стройные, а другие широкоплечие и мускулистые. Все они были заметно мельче лесных котов и отличались широкими лбами и длинными шеями.

Котята, возившиеся на полу перед входом в один из туннелей, прекратили свою игру и с любопытством уставились на толпу незнакомых котов. Какая-то серая с белым королева подошла к Листвичке и тщательно обнюхала ее шерсть.

— Это Звезда, — представила кошку Белочка. — Когда мы гостили здесь в прошлый раз, она помогала выхаживать Рыжинку. Помнишь, я рассказывала тебе, что у Рыжинки нагноилось плечо после крысиного укуса?

Горная королева приветливо склонила голову.

— Камнесказ знал, что вы придете, — проворковала она. — Клан Бесконечной Охоты послал ему знак о том, что наши старые друзья вернуться и приведут с собой новых друзей.

Листвичка мгновенно позабыла о голоде и усталости, пораженная словами королевы.

— Как это может быть? — горячо зашептала она на ухо сестре. — Откуда он мог узнать?

— У Камнесказа особые отношения с предками клана, примерно такие же, как у тебя со Звездным племенем, — негромко пояснила Белочка.

Листвичка захлопала глазами.

Огромный Коготь, покачивая плечами, подошел к измученным лесным котам.

— Вон там у нас свежая добыча, — показал он, махнув хвостом в сторону высокой кучи.

Листвичка зажмурилась. Может быть, это ей только снится?

— Но вам самим не хватит еды, если вы поделите ее с нами!

— Ешьте, — Коготь снова махнул хвостом на кучу. — Скала уже собрал охотников. Скоро будет новая еда.

У Листвички закружилась голова от запаха кролика, лежавшего на самой вершине кучи, но она была целительницей, а значит, не могла есть, пока не проверит, как чувствуют себя Грозовые коты. Почтительно поклонившись, она оставила Белочку беседовать с горными котами, а сама пошла на поиски Пепелицы и других целителей.

— Кот по имени Скала сказал нам, что мы можем устраиваться на ночлег прямо здесь, — сообщила ей Пепелица, указывая на ряд неглубоких, устланных мхом и перьями, ямок в земляном полу.

— Места всем хватит? — деловито спросила Листвичка.

— Самые замерзшие и ослабевшие будут спать в этих гнездах, — проскрипел Корявый. — А остальные лягут там, где найдут место. Тут тепло, пол земляной, ни ветра, ни снега.

— А вон там еда, — добавила Листвичка, кивая в сторону кучи. Видя смущение своих гостей, несколько горных котов подошли к куче и, взяв в пасть по кусочку, отнесли еду лесным воителям. Коготь бросил кролика к лапам Чернохвата. Сварливый глашатай жадно посмотрел на угощение, но сдержался и, вежливо поклонившись, понес угощение королевам и оруженосцам.

— Нужно отнести котят в гнезда, пусть согреются, — заволновалась Мотылинка.

Вместе с остальными целителями Листвичка принялась устраивать котят и королев в мягких ложбинках. Когда она укладывала Алоцветика с детьми в самое большое гнездо, к ней приблизился какой-то тощий горный кот с длинным мускулистым телом. Шерсть его была так густо покрыта грязью, что нельзя было определить подлинный цвет его шерсти, но белые волоски вокруг рта выдавали его возраст.

— Кто тут у вас врачеватель? — проскрипел кот.

Листвичка озадаченно уставилась на него. Белочка рассказывала ей, что у клановых котов предводитель одновременно является и врачевателем. Так кто же нужен этому пожилому коту? Листвичка покосилась на Пепелицу, но та была занята осмотром Первоцветиковых котят.

— Я отведу тебя к Огнезвезду, — решила Листвичка и повела кота к отцу, который стоял в сторонке, беседуя с остальными предводителями.

— Я против того, чтобы задерживаться тут, — шипел Чернозвезд. — С каждым днем снега будет все больше, а значит и идти труднее!

Заметив приближающуюся Листвичку, он резко обернулся и уставился на ее спутника.

— Это Камнесказ, — сообщила Листвичка и, поклонившись, отошла в сторону.

— Ты врачеватель? — спросил Камнесказ у Огнезвезда.

— Я предводитель Грозового племени, — вежливо ответил Огнезвезд. — Врачевательница у нас Пепелица, — он махнул хвостом в сторону серой кошки, которая с любопытством смотрела на них с дальнего конца пещеры. — Это Чернозвезд, Пятнистая Звезда и Звездный Луч, — представил Огнезвезд остальных предводителей.

— Вы все предводители?

— Да, — поклонилась Пятнистая Звезда.

Камнесказ задержался взглядом на Звездном Луче, который стоял, устало закрыв глаза.

— Ты плох, старый кот, — сказал он. — Но мы дадим тебе целебные травы, — он покосился через плечо на серую с каштановыми полосами кошку. — Птица, принеси укрепляющих трав.

Кошка послушной тенью метнулась в один из туннелей.

— Наш клан благодарен вашим друзьям за то, что они избавили нас от Острозуба. Мы вечно будем чтить память кошки Ласточки. Ее дух навсегда пребудет с нами.

— Она унаследовала отвагу своего отца, — ответил Огнезвезд, и Листвичка невольно съежилась от горечи, прозвучавшей в его голосе.

— Ешьте и отдыхайте, — продолжал Камнесказ.

— Спасибо вам за гостеприимство, но мы должны как можно скорее продолжить свое путешествие, — воскликнул Чернозвезд.

— Мы не станем задерживать вас, — склонил голову Камнесказ.

Птица вернулась с полной пастью сухих трав и аккуратно сложила их у ног Звездного Луча. У Листвички даже усы зашевелились от любопытства.

— А что это за травы?

Янтарные глаза Камнесказа предостерегающе вспыхнули в сумраке.

— Я ученица врачевателя, — поспешно объяснила Листвичка. — Я знаю все лесные травы, но в горах… — она слегка замялась, — …в горах все совсем другое. У нас даже растений таких нет.

— Надеюсь, она не слишком надоедлива? — с улыбкой спросила Пепелица, вырастая за плечом своей ученицы. — Порой ее любопытство бывает просто несносным.

— Без любопытства никогда не стать хорошим врачевателем, — одобрительно проурчал Камнесказ. — Ей предстоит еще многому научиться, — он ласково посмотрел на Листвичку. — Я уже вижу, что из нее выйдет толк. А травы эти у нас зовутся крестовником и овечьими ушками. Они укрепляют тело и хороши для тех, кто ослабел.

— А вы не могли бы потом показать мне, как они выглядят? Я хочу хорошенько их запомнить, чтобы не ошибиться, если вдруг увижу.

— Конечно, — кивнул мудрый кот, и Листвичка совсем осмелела. Ей просто не терпелось узнать, в чем заключается разница между кланом и племенем, поэтому она решилась: — А можно я еще спрошу? Звезда сказала, что вы заранее знали о том, что мы придем, — выпалила она. — Это правда?

— Клан Бесконечной Охоты послал мне знак, — подтвердил Камнесказ.

— Вы открываете сны своим предкам? — быстро спросила Листвичка.

— Открываем сны? — переспросил он. — Нет, маленькая целительница. Я истолковываю знаки, которые вижу в воде и на камнях, чтобы расслышать в них голос Клана Бесконечной Охоты.

— Ой, а у нас Пепелица тоже истолковывает знаки! — обрадовалась Листвичка. — Только знаки нам посылает Звездное племя. Когда придет время, она и меня этому научит.

— У нее есть способности, — довольно заурчала Пепелица.

— Тогда ей будет интересно побывать в Пещере Остроконечных Камней, — очень серьезно предложил старый кот.

— Пещера Остроконечных Камней? — как зачарованная, повторила Листвичка. — Наверное, это что-то вроде нашего Лунного Камня?

— Я не знаю, что такое Лунный Камень, — прокряхтел Камнесказ, поворачиваясь в сторону одного из темных туннелей. — Если так у вас зовется место, где лучше слышны голоса предков, то это очень похоже на нашу Пещеру Остроконечных Камней.

У Листвички даже хвост задрожал от любопытства, и она со всех лап бросилась следом за Камнесказом и Пепелицей во тьму туннеля. «Интересно, эта таинственная пещера расположена так же глубоко под землей, как и Лунный Камень?» — с замиранием сердца подумала она. Но не успели они пройти и нескольких лисьих хвостов, как коридор вдруг вывел их в другую пещеру с гладкими каменными стенами.

Листвичка зажмурилась, привыкая к тем ноте, а потом широко распахнула глаза и огляделась. Эта пещера была намного меньше предыдущей, зато здесь было гораздо больше каменных когтей, свисавших с потолка и выступавших прямо из пола. Некоторые камни срослись вместе, словно сцепленные лапы, и в тусклом свете, просачивавшемся сквозь отверстие в своде, было видно, что они блестят от влаги, которая стекала по их поверхности и собиралась в лужи на полу.

Камнесказ тронул лапой одну из таких луж и взбаламутил воду.

— Когда снег растает, эти озера станут больше и будут отражать звездный свет. Тогда я загляну в них и увижу то, что хочет мне сказать Клан Бесконечной Охоты.

— Как часто ты беседуешь с Кланом Бесконечной Охоты? — спросила Пепелица.

— Когда озера полны, — ответил Камнесказ.

— А мы встречаемся с предками каждую ночь половины луны…

Листвичка обвела глазами пещеру. Потом тихонько отошла от Камнесказа с Пепелицей и углубилась в лес каменных стволов. Она еле переставляла лапы, усталость, словно намокшая шерсть, тянула ее к земле. Листвичка легла на влажный камень, уткнулась носом в лапы и стала смотреть на капли воды, стекающие по скале. Потом закрыла глаза. «Звездное племя! Ты здесь?»

Лепет воды убаюкивал, и вскоре голова у Листвички начала сладко кружиться. И вдруг, словно сквозь сон, она услышала львиный рык и увидела перед собой море незнакомых кошачьих шкур. «Кто вы такие?» — беззвучно закричала она. Голоса зазвучали громче, но Листвичка не могла понять ни слова. Ужас пронзил ее, и она резко открыла глаза.

Звездного племени здесь не было. Она только что слышала голоса клановых предков. Никогда в жизни Листвичка еще не чувствовала себя такой одинокой.


Она умоляла отца разрешить ей уступить свое место какому-нибудь другому коту, но Огнезвезд строго приказал ей лечь рядом с Пепелицей в мягком, устланном перьями, гнездышке.

— Племя пропадет в пути без целителей, — строго сказал предводитель. — Ты должна как следует отдохнуть и набраться сил.

Но разве она могла отдыхать? Листвичка вздохнула и принялась вылизывать свою грязную всклокоченную шерсть. Только бы Пепелица не заметила ее состояния! «Что же мы будет делать без Звездного племени?!» — стучало у нее в висках. Мысли вертелись в голове, словно загнанные в нору мыши.

Белочка и Ежевика уже спали, свернувшись клубочками возле дальней стены пещеры. Листвичка беспокойно повернулась набок и вдруг увидела, как Речушка тихонько выходит из пещеры в сопровождении Грачика и Урагана.

— Куда это они? — шепотом спросила она Пепелицу.

— Они будут всю ночь сидеть над могилой Ласточки, — не открывая глаз, пробормотала Пепелица.

Листвичка улеглась возле своей наставницы и накрыла хвостом нос. Если бы только знать, с какими предками охотится сейчас Ласточка… Она теснее прижалась к теплому серому боку Пепелицы. Как можно уснуть, зная, что звездные предки оставили их и не последовали за ними в изгнание! Но вскоре усталость взяла свое, и сладкий сон спрятал ее в свой омут, как королева прячет котенка под своим теплым животом.

Перед ней расстилалась сверкающая гладь воды, усыпанная дрожащими отражениями звезд. Вокруг царила тишина. Даже ветра не было. Листвичка смотрела в воду, боясь поднять голову к небу. Что если никаких звезд нет, и они ей только кажутся? Что если небо пустынно, как голая скала? Этого доказательства отсутствия Звездного племени Листвичка уже не вынесла бы.

Внезапно легкий ветерок пробежал по ее шерсти. Листвичка насторожила уши и впилась глазами в темноту. Какая-то кошка обращалась к ней, но Листвичка не могла разобрать ее тихого голоса. Она подняла нос. Запах был знакомый, но такой слабый, что Листвичка никак не могла понять, чей же он.

— Кто здесь? — закричала она.

Ветер подул сильнее, голос зазвучал громче, и вскоре Листвичка разобрала еле слышные слова: «Где бы вы ни были, мы всегда будем ждать вас».

Она обернулась — и увидела возле себя добрую морду Пестролистой. В глазах пестрой целительницы сверкали отсветы отраженных в воде звезд, но тело ее дрожало, словно знойное марево в летний день, и казалось почти прозрачным.

— Вы не покинули нас! — прошептала Листвичка.

Но Пестролистая ничего не ответила. Ветер стих, и она растаяла в темноте.


— Что-то ты сегодня такая веселая? — спросила Пепелица, подозрительно поглядывая на Листвичку, которая умывалась при тусклом утреннем свете, просачивавшемся сквозь водопад. Листвичка прервала свое занятие.

— Я видела сон, — призналась она.

— Неужели Звездное племя разговаривало с тобой? — вскочила Пепелица.

Листвичка потупилась. Вдруг Пепелица обидится, когда узнает, что Звездное племя решило обратиться не к ней, а к ее ученице?

— Прости меня, я не хотела… — забормотала она. — Наверное, предки так поступили потому что я спала, а ты еще нет, и потому что…

Но Пепелица ласково шлепнула ее хвостом по плечу и улыбнулась:

— Тебе не за что просить прошения. Я всегда знала, что ты особенная. Ни у кого еще я не видела такой прочной связи со Звездным племенем, как у тебя. Это великая ответственность, Листвичка, и я очень горжусь тем, что ты так прекрасно с ней справляешься.

Листвичка растроганно посмотрела на свою мудрую наставницу.

— Так что же ты видела? — напомнила Пепелица.

— Сон был очень смутным, — сразу предупредила Листвичка. — Но я уверена, что Звездное племя по-прежнему ждет нас и что предки последуют за нами в наш новый дом.

К целительницам подошел Огнезвезд, его рыжая шерсть казалась белой в прозрачном сероватом сумраке.

— Мы уходим? — встрепенулась Пепелица.

— Нет, — покачала головой предводитель. — Всю ночь шел снег, и Камнесказ предупредил, что снегопад не прекратится и днем. Клан отправился на охоту, чтобы запастись едой на время бурана.

— Выходит, мы застряли? — испугалась Листвичка.

— На какое-то время, — кивнул Огнезвезд, покосившись на Чернозвезда, который в раздражении метался перед выходом из пещеры. — Как только снегопад прекратится, мы сразу уйдем.

— Листвичка! — бросилась к подруге Медуница. — Хочешь пойти поохотиться вместе с горными котами? — тут она заметила Огнезвезда и смущенно присела. — Можно нам?

Огнезвезд с улыбкой поглядел на Пепелицу.

— Отпустишь свою помощницу?

— На что она мне? — притворно проворчала Пепелица. — Пускай побегает.

— Спасибо, — просияла Листвичка. Она выросла в лесу, поэтому уже стосковалась сидеть в темной пещере и очень хотела поскорее выбраться на свежий воздух.

Вместе с Медуницей она подбежала к Когтю и Скале, которые командовали охотниками. Речушка и Ураган тоже были здесь. При виде Урагана Листвичка удивленно захлопала глазами. Шкура его была вымазана грязью, как у горных котов, а тугие мускулы и легкая поступь делала его больше похожим на кланового охотника, чем на тощего лесного воина.

— Надеюсь, они не будут путаться у нас под лапами, — понизив голос, проурчал Скала, обращаясь к Когтю с Речушкой. — Нам нужно как следует поохотиться, чтобы прокормить такую уйму пастей!

— Вот еще глупости! — проворковала Речушка. — Или ты забыл, сколько мы охотились с Ураганом и как ловко у него получалось?

— Верно, он был неплох, — признал Скала и спросил, оборачиваясь к Листвичке: — Я слышал, ты ученица? И кем ты станешь, когда пройдешь подготовку? Охотницей или Пещерным Стражем?

Листвичка растеряно захлопала глазами.

— Клановые коты делят обязанности между собой, — прогудел ей на ухо Ураган. — Пещерные стражи защищают клан, охотники кормят его. Речушка, например, охотница, а Скала — страж.

— Тогда почему же ты идешь охотиться? — робко спросила Скалу Листвичка.

Скала громко хмыкнул, как будто она сказала что-то смешное.

— А кто же будет смотреть по сторонам, пока вы охотитесь? — спросил он, и Листвичка сразу вспомнила орла, который напал на племя в снегу. Ее задело высокомерие Скалы, но все-таки она сдержалась и не стала говорить ему, что учится у целительницы. Мало ли, вдруг клановый кот решит, что она собирается стать предводительницей!

— У себя в лесу мы охотимся без стражей! — выпалила Медуница. — Каждый охотник полагается на свой нюх и чует приближение опасности.

— Вот как? — ухмыльнулся Скала. — И как же ты собираешься учуять орла, который парит над горной вершиной?

— Пойдем, — прервала начинающуюся перепалку Речушка. — Мы только зря время теряем.

Она первой выскользнула из пещеры и повела котов по мокрому выступу за водопадом. Узкая каменная тропа круто поднималась в горы. Буран прекратился, но снег был такой глубокий, что у Листвички моментально замерзли лапы. Холод выжимал слезы из глаз, и каждый глоток воздуха давался с болью. Но Листвичка и не думала жаловаться, она хотела доказать этому заносчивому Скале, что лесные коты ничем не хуже горных. Стараясь не дрожать, она посмотрела на горы. Тяжелые желтовато-серые тучи накрыли вершины, обещая новый снегопад.

Вскоре коты подошли к чахлому колючему кусту, ветки которого низко пригибались к земле под тяжестью снега. Речушка остановилась и низко припала к земле. Скала и Ураган встали по обеим сторонам от нее и тоже пригнулись. Листвичка послушно прижалась животом к холодному снегу. Речушка быстро посмотрела на куст и сморщила нос, втягивая какой-то запах.

Листвичка тоже повела носом. В самом деле ветерок доносил слабый запах кролика. Листвичка инстинктивно оттолкнулась лапами и поползла вперед.

— Назад! — предостерегающе прошипел Ураган. — Не торопись. Смотри, что будет делать Речушка.

Тем временем Речушка словно окаменела. Только по едва заметному подрагиванию ее перепачканных грязью боков можно было догадаться о том, что это все-таки кошка, а не заметенная снегом скала. Листвичка начала терять терпение. Но как раз в том момент, когда она решила, что вот-вот превратиться в сосульку, из-под куста выскочил кролик. Присев на задние лапки, зверек беспечно потянул воздух своим подвижным розовым носом.

Не замечая застывших котов, он скакнул ближе. Листвичка приоткрыла пасть. Из-под куста по-прежнему сильно тянуло крольчатиной, хотя кролик уже какое-то время прыгал под открытым небом. Может быть, он долго прятался под ветвями? Внезапно Речушка молнией метнулась вперед и накрыла собой кролика. Потом схватила его в пасть и прикончила одним милосердным укусом в горло.

Краем глаза Листвичка заметила, что ветки куста снова задрожали. Не раздумывая, она бросилась вперед — и, как оказалось, не напрасно. Второй кролик выскочил из-под ветвей и понесся в горы, но голод подстегнул Листвичку, и она в два прыжка догнала беглеца.

— Хороший глаз, — одобрительно проурчала Речушка.

— Я почувствовала второй запах, — пропыхтела Листвичка.

Скала удивленно посмотрел на нее.

— Ты учуяла двух кроликов одновременно?

— В нашем лесу очень много растений и разной дичи, поэтому нам приходится полагаться на нюх, — попыталась объяснить Листвичка. — В горах воздух чище, поэтому запахи почти не перемешиваются между собой. Здесь их гораздо проще различать.

Медуница с гордостью посмотрела на свою подругу, а Ураган коротко кивнул. Скала уважительно склонил голову и, быстро подобрав кроликов, потащил их в сторону водопада.


Листвичка сидела возле входа в пещеру, согретая теплым дыханием сгрудившихся вокруг нее котов. Дым лежал возле Одноуса и Звездного Луча. Паучок растянулся рядом с Грачиком. Алоцветик с Тростинкой о чем-то шептались, поглядывая на своих играющих малышей. Даже Коршун немного оттаял, и добродушно поглядывая на сестру, которая искала блох в лохматой шерсти Росинки. Несмотря на всеобщее умиротворение, Листвичке было как-то не по себе. Даже на Совете коты из разных племен никогда не вели себя так дружелюбно! Что-то скажет Звездное племя? Предки ждут их в новом доме, но вдруг они разгневаются, если туда придет одно большое племя, вместо четырех?

Листвичка посмотрела сквозь завесу ревущей воды и заметила размытый круг полной луны, дрожащей над горными пиками. Никто из котов даже не заметил, что наступило полнолуние! Котам больше не нужно собираться на Совет, они и так были вместе и знали обо всех тяготах друг друга. Внезапно чье-то хриплое дыхание опалило ухо Листвички и, обернувшись, она увидела Камнесказа.

— Смотришь на луну, ждешь знака? — проскрипел он.

— Я думаю о Совете, — ответила Листвичка.

— О чем? — удивленно склонил голову старый кот.

— У себя в лесу только в ночь полной луны четыре племени могли мирно встретиться друг с другом на Священной поляне.

— Значит, ваши племена не жили в согласии?

— Не всегда, — призналась Листвичка. — Наши охотничьи угодья были разделены границами.

Камнесказ задумчиво посмотрел на своих гостей.

— Беда объединила вас, — заметил он.

— Это только на время, — возразила Листвичка. — Между нами всегда будут границы!

— Почему? Вместе легче охотиться и легче защищаться.

— Но мы всегда жили четырьмя племенами! Преданность собственному племени дает нам силы.

— И, тем не менее, все вы одинаково верите в Звездное племя?

— Потому что все мы, в свой срок, станем воинами этого племени, — прошептала Листвичка. Луна белым пятном светилась сквозь пелену падающей воды.

Глаза Камнесказа загадочно сверкнули в сумраке.

— Для ученицы ты слишком мудра.

У Листвички даже уши зачесались от смущения, и она отвернулась.

— Мы тоже собираемся вместе в свой срок, — невозмутимо продолжал Камнесказ и вдруг возвысил голос, так что он эхом разлетелся под сводами пещеры: — Коты горного клана и лесных племен, мы до сих пор не отпраздновали избавление от Острозуба! Мы провели скорбную ночь у могилы Ласточки, которая погибла, спасая нас. Но сегодня мы должны почтить всех котов, что пришли издалека и уничтожили мерзкую тварь.

Клановые коты разразились одобрительными возгласами. Котята радостно запищали, а самые храбрые из них подбежали к Алоцветиковым детям, которые возились на полу с Березовиком.

— Пошли с нами, — пискнул горный котенок.

Березовик покосился на мать, и она ласково кивнула. Алоцветик с Первоцветиком тоже дали свое согласие, и лесные котята, не теряя времени, засеменили по пещере следом за новыми приятелям.

Горные коты начали подниматься и подходить к куче со свежей добычей. Каждый из них взял по кусочку и торжественно отнес гостям, пока все лесные коты не получили своего угощения. Гости растерянно молчали, не зная, как себя вести.

Листвичка удивленно вскинула глаза, когда Скала положил перед ней кролика.

— Можно мне разделить с тобой трапезу? — церемонно спросил он.

Она смущенно кивнула.

Камнесказ вышел на середину пещеры.

— Мы пируем в память о Ласточке, — объявил он. — Пусть ее дух вечно пребудет с Кланом Бесконечной Охоты.

Листвичка в ужасе вытаращила глаза. Что он такое говорит?! Они не могут навечно оставить свою Ласточку среди чужих предков!

— Также мы хотим поблагодарить тех котов, которые отказались покинуть нас и вернулись, чтобы исполнить пророчество наших предков, — продолжал Камнесказ и почтительно поклонился Ежевике, Урагану, Грачику и Рыжинке с Белочкой. Молодые коты с достоинством приосанились и расправили плечи.

— А теперь давайте есть! — громко воскликнул Камнесказ.

Скала откусил от кролика, которого только что принес, и протянул кусок Листвичке. Она сразу догадалась, что этого требует обычай Клана, поэтому вежливо попробовала предложенное угощение и передала его Скале. У себя в лесу коты тоже делились друг с другом, но у них всегда было много еды, поэтому каждому доставалась собственная добыча. Возможно, этот обычай родился из-за скудости горной добычи?

После еды насытившиеся коты развалились на полу и принялись лениво вылизываться. Звездный Луч, пошатываясь, вышел на середину пещеры и молча посмотрел на лесных котов, так что те мгновенно прекратили разговоры. Одноус стоял рядом со своим предводителем, подпирая его своим боком.

— Что это за старый тощий ворон? — громко пропищал какой-то горный котенок.

— Цыц! — сердито шикнула на него мать. — Что за непочтительное отношение к старшим? Это предводитель племени.

Старый кот уже не мог стоять, не опираясь на плечо молодого воина, но глаза его горели решительным огнем, который свойственен первой, а не последней жизни предводителя.

— Грачик! — хрипло выкрикнул Звездный Луч. Щуплый оруженосец изумленно вскинул голову.

— Грачик верой и правдой служит своему племени, — голос Звездного Луча сорвался, и он разразился приступом мучительного кашля. Корявый тут же выскочил вперед, таща в пасти кусок влажного мха. Звездный Луч еле заметно дернул хвостом, давая понять, что не нуждается в питье, и Корявый снова отступил в толпу своих соплеменников. Звездный Луч откашлялся и продолжал: — Грачик давно заслужил имя воителя, и лишь тяготы последних дней помешали ему стать воином. Сегодня, если Камнесказ любезно позволит мне провести обряд в лагере своего Клана, я хотел бы отдать должное беспримерной отваге и мудрости нашего оруженосца и наградить его именем воителя.

Племя Ветра одобрительно загудело, но тут же смолкло, потому что Грачик решительно вскочил и шагнул вперед. Это было вопиющим нарушением церемонии посвящения, и Грачик это знал.

— Могу я попросить тебя об одном одолжении, Звездный Луч? — громко сказал он, склоняя голову перед предводителем.

Звездный Луч сощурил усталые глаза и кивнул.

— Позволь мне называться Грачом, — оруженосец говорил так тихо, что слова его были едва различимы в грохоте водопада. — Это имя похоже на то, под которым знала меня… одна кошка, которая не вернулась домой из путешествия. Я хочу до конца своих дней сохранить память о ней.

Ураган дернул ушами и опустил глаза в землю.

Мертвая тишина воцарилась под сводами пещеры. Наконец, Звездный Луч громко произнес:

— Хорошо. Я нарекаю тебя Грачом. Да хранит тебя Звездное племя, и пусть звездные предки примут в наши ряды еще одного воина.

Племя Ветра в едином порыве вскочило и бросилось поздравлять нового воина по имени Грач.

— Как ты здорово придумал! — воскликнула Белочка, протолкавшись к старому другу. Ежевика, Рыжинка и Ураган уже были здесь.

— Прекрасное имя, — подхватила Рыжинка, а Ежевика крепко прижался к боку Грача и заурчал. Ураган молча потерся щекой о щеку нового воина: он был слишком растроган, чтобы говорить.

— Спасибо, друзья, — прошептал Грач. Он посмотрел поверх их голов на водопад, посеребренный лунным светом. — Сегодня я проведу ночь над могилой Ласточки.

Листвичка молча смотрела, как он отходит от друзей и соплеменников и бредет к выходу из пещеры.

— Он стал воином? — с любопытством спросил ее Скала.

— Да, — поднялась со своего места Листвичка. — Спасибо за еду, Скала, — поблагодарила она.

Одинокая луна манила ее прочь из переполненной пещеры, и ей вдруг нестерпимо захотелось увидеть сияние Серебряного Пояса.

Листвичка осторожно прошла позади водопада, вскарабкалась на скалу и уселась прямо над озером, в которое нескончаемо падали пенные струи. Звезды ярко сверкали над ее головой.

Листвичка посмотрела вниз, туда, где невысокий каменный холмик обозначал могилу Ласточки. «Где она теперь?» — снова подумала Листвичка. — Неужели навсегда осталась в Клане Бесконечной Охоты? «Кто бы вы ни были, пусть ей будет хорошо среди вас».

Она увидела Грача, и сердце ее сжалось от жалости к нему. Потом она подняла голову и посмотрела на горные пики. Интересно, звездные предки тоже их видят? Здесь, в горах, царило торжественное спокойствие, которого она никогда не знала в лесу под деревьями.

Лунный свет заливал все вокруг, и вдруг Листвичка заметила что-то странное на каменном выступе перед пещерой. Ей показалось, что она видит двух серебристых кошек, сверкающих, точно звезды. Она была готова поклясться, что кошки смотрят вниз, на Грача. Одна из них была чуть выше другой, но обе были похожи, словно сестры.

Ласточка и Серебрянка?

Листвичка моргнула, но когда открыла глаза, серебристых кошек на выступе уже не было.


Глава XXII | Рассвет | Глава XXIV