home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Глава XXIV

Белочка бежала следом за Ураганом по каменистой тропе, которая всего несколько дней назад была полностью скрыта под снегом. Казалось, серый воин собрался обойти все горы в поисках добычи. Каменные склоны на все голоса повторяли звонкий перестук капели. Снег таял. Даже самые высокие сугробы просели. Теплый ветер гнал в горы тяжелые дождевые тучи, и скорый ливень обещал совсем очистить вершины от снега и льда.

Белочка с удивлением посмотрела на Урагана. Зачем он потащил ее на охоту в горы, когда все лесные коты готовятся к выступлению? Не думает же он, что они потащат с собой добычу? Это было бы невежливо по отношению к Клану, который гостеприимно кормил их все эти дни!

— Почему Речушка не пошла охотиться вместе с нами? — осторожно спросила Белочка.

За те дни, которые они провели в пещере, прекрасная горная охотница, словно тень, повсюду следовала за Ураганом. Ураган молча прыгнул на скалу и ничего не ответил.

— Вы поссорились?

Белочка ясно видела, что Речной воин чем-то озабочен. Он как-то печально сутулился и не обронил ни слова с тех пор, как они вышли из пещеры. Белочка с трудом вскарабкалась на скалу, лихорадочно соображая. Что случилось? Может быть, Ураган попросил Речушку покинуть Клан и примкнуть к его племени? При мысли об этом у Белочки даже хвост задрожал. Дело не в том, что Речушка была чужая — лесным племенам не впервой принимать чужаков. Ее собственный отец, например, вырос в доме Двуногих, но родился-то он все-таки в лесу. Иное дело — Речушка. Она была горной кошкой, и этим все сказано. Где бы ни поселились лесные коты, это место никогда не будет похоже на голые пустынные скалы.

Вскоре Белочка увидела дичь. Крошечная мышка высунула нос из трещины в камне, выискивая еду. Белочка предостерегающе зашипела на Урагана, который тут же замер, принял охотничью стойку и стал ждать, пока мышь не высунется подальше. Белочке не терпелось самой поймать зверька, но она знала, что серая шерсть Урагана гораздо менее заметна, чем ее рыжая шкура.

Ураган выждал еще немного, потом прыгнул. Он ударил мышь лапой, и обернулся к Белочке с зажатой в зубах добычей.

— Прощальный дар Речушке? — осторожно спросила Белочка.

Ураган опустил глаза.

— Слушай, что происходит? — прямо спросила она, не в силах больше выносить его страданий.

Ураган выплюнул мышь и еще сильнее сгорбился. Потом поднял голову и неуверенно посмотрел на Белочку.

— Я хочу остаться в Клане.

— Что?!

— Я потерял Ласточку и Крутобока, я никогда не знал своей матери Серебрянки. У меня не осталось ни одной родной души. Даже мой наставник, Камень, погиб. Знаешь, Белочка, если не считать Ласточки, он был самым близким моим другом во всем племени. Теперь у меня даже дома не осталось. Мне кажется, что кто-то отнимает у меня все, что я люблю…

— Но как же твое племя? — воскликнула Белочка. — Ты нужен своему племени!

— В Речном племени много сильных и преданных воинов, — Ураган посмотрел прямо в глаза Белочке и, отвечая на ее невысказанный вопрос, добавил: — Включая Коршуна. Они сумеют защитить свое племя.

— Но здесь же все совсем по-другому! — жалобно пролепетала Белочка. — Когда мы найдем новый дом, ты сможешь начать все сначала…

— Белочка, неужели ты так ничего и не поняла? Я люблю Речушку и хочу остаться с ней.

— Да знаю я, что ты ее любишь! — в сердцах крикнула Белочка. — Просто я думала, ты хочешь просить ее вступить в Речное племя!

Ураган грустно покачал головой.

— Она не сможет жить вдали от своих гор. Зато я чувствую, что смогу прижиться здесь. Здесь есть вода — пусть более шумная, чем наша река, но все-таки вода. Здесь много дичи, и я умею охотиться не хуже любого горного кота. Здесь остался дух моей сестры… — он помолчал и тяжело вздохнул: — Все племена лишились своих домов, но я потерял гораздо больше, чем остальные. Ты понимаешь меня, Белочка? Последнее время я только терял и терял. Здесь я впервые что-то обрел.

— Можешь больше ничего не говорить, — грустно вздохнула Белочка. — Я понимаю.

Они молча побрели обратно к пещере. У Белочки просто голова шла кругом. Снова, уже в который раз, все менялось, а она только-только начала думать, что больше терять уже нечего! Они нырнули за водопад, и Ураган понес свою мышь в клановую кучу, а Белочка осталась в растерянности стоять возле входа.

— Белочка! — со всех лап бросилась к ней Листвичка. — Камнесказ дал нам укрепляющих трав, да так много, что на всех хватит!

Белочка непонимающе уставилась на сестру.

— Вот как? Хорошо.

— Эй, что это с тобой? Ты здорова?

— Листвичка! — громко крикнула Пепелица из глубины пещеры.

— Бегу! — охнула Листвичка, отворачиваясь от сестры. — Племя Ветра ждет свою порцию трав!

Белочка проводила ее глазами. Еще один кот медленно выступил из темноты, и у Белочки невольно екнуло сердце, когда она узнала его широкие плечи и тяжелую лобастую голову. Только Коршуна ей не хватало! Чего ему вдруг понадобилось от нее?

— Это ты, Белочка?

Она растерянно моргнула. Перед ней стоял Ежевика.

— Почему ты не заходишь внутрь? — удивленно спросил он. — Все должны съесть снадобье перед выходом.

У Белочки подкосились лапы.

— Да что с тобой такое? — словно сквозь туман донесся до нее голос Ежевики.

Белочка отчаянно потрясла головой. Она видела, как в глубине пещеры Ураган о чем-то тихо шепчется со своей Речушкой.

Ежевика обернулся и проследил за ее взглядом.

— Вот оно что… Ураган решил остаться, да?

— Он хочет быть с Речушкой, — еле слышно прошептала Белочка.

Повисло молчание. Наконец, Ежевика осторожно спросил:

— Ты будешь тосковать о нем, да?

— Конечно! — удивленно воскликнула Белочка. Она повернулась к Ежевике и вдруг поймала его несчастный взгляд. «Что с ним такое? Великое Звездное племя, да неужели он ревнует?» — Ох, Ежевика, — прерывисто выдохнула она. — Что ты себе такое вообразил? Мое сердце навсегда принадлежит Грозовому племени, — она легонько потерлась боком о его бок. — Мое сердце принадлежит тебе.

Ежевика зажмурился, и Белочка похолодела, подумав, что сказала лишнее. Потом Ежевика открыл глаза и с такой любовью посмотрел на нее, что она пожалела, что этот миг не может длиться вечно.

— Нужно слушаться своего сердца, — одними губами прошептала она. Все ее страхи о том, что ждет их впереди, вдруг растаяли, словно туман в сезон Зеленых Листьев. С уходом Урагана она потеряет близкого друга, но никогда не будет одинока!

Размышления ее были прерваны каким-то движением в центре пещеры. Камнесказ вышел из темного туннеля и громко провозгласил:

— Наши гости покидают нас. Я хочу, чтобы несколько сильных котов пошли вместе с ними и указали им безопасный путь через горы. Они направляются в сторону холмов, поэтому идите на Большую Звезду.

Радостное возбуждение охватило Белочку. Неужели опытные горные коты проводят их до того самого места, куда упал умирающий воин?

Камнесказ почтительно поклонился каждому предводителю.

— Желаю доброй охоты котам Звездного племени.

— Благодарю тебя, Камнесказ, — низко склонил голову Огнезвезд. — Ваш клан оказал нам такое гостеприимство, о каком мы и мечтать не могли, и мы никогда не забудем вашей доброты. Нам грустно расставаться с вами. Но путь наш лежит в иное место, указанное нашими предками-воителями, — он повернулся к остальным предводителям. — Звездный Луч, твое племя готово?

Звездный Луч ответил ему неуверенным взглядом и быстро посмотрел на стоящего рядом с ним Одноуса. Тот утвердительно кивнул, но старый предводитель все равно замешкался с ответом и вместо него голос подал Чернохват:

— Мы готовы!

— Племя Теней тоже готово! — прогудел Чернозвезд.

Пятнистая Звезда энергично взмахнула хвостом и крикнула:

— Речные воины готовы!

— Не все, — громко сказал Ураган, делая шаг вперед. — Я остаюсь.

Воцарилась мертвая тишина. Первым опомнился Дым и возмущенно процедил:

— Отныне ты недостоин своего племени!

— Он имеет право выбирать, — возразила Алоцветик и понимающе посмотрела на Речушку.

— Я знаю, что сыну Крутобока не просто далось такое решение, — подтвердила Песчаная Буря.

Огнезвезд задумчиво посмотрел на подругу и повернулся к Урагану.

— Я помню, как мучился твой отец, когда понял, что Серебрянка ему дороже племени, — сказал он. — Но от этого непростого решения родились вы с Ласточкой. Не будь вас двоих, кто знает, как сложились бы судьбы Клана Падающей Воды и четырех наших племен! Ласточка убила Острозуба, а ты завершил ее предназначение и принес в свое племя пророчество Звездного племени. Ни один кот не посмеет усомниться в твоей отваге и верности, Ураган. И никто не имеет права осуждать твой выбор, ибо судьба твоего отца доказала, что великие события порой начинаются с самых неожиданных причин.

Собравшиеся в пещере одобрительно заурчали, пока Пятнистая Звезда пронзительным криком не заставила всех замолчать.

У Белочки даже шерсть начала потрескивать от волнения. Неужели Пятнистая Звезда не отпустит своего воина?

Прежде чем заговорить, предводительница Речного племени долго, прищурившись, разглядывала Урагана, словно видела его впервые в жизни.

— Ураган, — начала она. — Речное племя привыкло полагаться на твою мудрость и храбрость, поэтому нам будет трудно обойтись без тебя. Но за последнее время слишком многое изменилось в нашей жизни, так что, возможно, разлука наша не будет вечной. Кто знает, может быть, мы встретимся вновь, в этой жизни или в следующей, — она склонила голову, показывая, что без гнева принимает выбор своего воина. — Прощай, Ураган, и удачи тебе.

Речушка влюбленно прижалась к боку Урагана, а четыре лесных племени длинной вереницей потянулись к выходу из пещеры. Белочка с грустью оглянулась на старого друга. Может быть, он пойдет провожать их вместе с отрядом горных проводников? Но Ураган не тронулся с места, мерцающие отсветы водопада играли на его густой серой шерсти, а взгляд был полон грусти. Как ни хотелось ему остаться с Речушкой, прощание с лесными котами было для него не менее тяжким, чем расставание с Крутобоком, Ласточкой и Серебрянкой.

— Как ты думаешь, он будет счастлив? — шепотом спросила Белочка у Ежевики.

Он быстро лизнул ее в ухо.

— Надеюсь.

Следом за остальными котами они миновали ущелье и начали взбираться в горы. Круглое солнце висело сбоку от них, а с другой стороны тянулись скалы.

— Послушай, а они ведут нас туда, куда надо? — снова встревожилась Белочка, покосившись на провожатых.

— Надеюсь, — снова ответил Ежевика и обернулся назад. — Кажется, мы идем как раз туда, куда упала звезда. Только бы они не завели нас слишком далеко, и мы не прошли нужное место.

Внезапно проводники резко повернули и устремились вниз по извилистой тропе. Вскоре скалы расступились, и потрясенные коты увидели впереди бескрайнюю холмистую долину, поросшую травой и участками леса. Стоя на краю гор, коты ошеломленно смотрели на сочную зелень, от которой успели отвыкнуть среди унылого однообразия серых скал. В ярком свете солнечного дня были видны бесчисленные ручьи, сверкавшие среди голых деревьев, словно серебристые стволы берез в дубраве.

— Мы… пришли? — выдохнул Ежевика.

«Там спокойно. Горы, дубравы и ручьи…» — прозвучало в голове у Белочки пророчество Полночи.

— Но тут такая огромная территория! — пролепетала Рыжинка. — Как же мы узнаем, где нам поселиться?

Ежевика только головой покачал, не отрывая глаз от чудесной земли. Внезапно Белочка заметила какое-то движение наверху. Шерсть ее мгновенно встала дыбом от страха. Что там такое? Орлы? Она запрокинула голову вверх — и радостно заурчала. Это были не птицы. Это были Ураган и Речушка, которые со всех лап бежали вниз по склону, чтобы в последний раз проститься с лесными котами.

Ураган, не разбирая дороги, перепрыгивал с камня на камень, а легколапая Речушка летела за ним следом, так что шерсть их соприкасалась при каждом прыжке. Перепачканная грязью шкура Урагана почти сливалась со скалами, и Белочка уже в который раз подумала о том, что Речной воин выглядит заправским горным котом.

Листвичка стряхнула росу с усов и следом за остальными стала подниматься по поросшему вереском склону. Горы остались за спиной, но коты все шли и шли, подгоняемые дождем, который следовал за ними по пятам.

— Ты обратила внимание на Звездного Луча? — прошептала Медуница.

Предводитель племени Ветра шагал по морю вереска рядом с верным Одноусом. Несмотря на проливной дождь, он больше не опирался на своего провожатого, а уверенно бежал по траве, словно сама луговая земля придала ему сил. Вот он насторожил уши, заметив прыснувшего из зарослей кролика. Одноус посмотрел на своего предводителя и, дождавшись едва заметного кивка, бросился в погоню за кроликом. Карноух и Паутинник помчались потраве вслед за ним.

— Запах вереска вернул силы племени Ветра, — радостно заурчала Листвичка.

Не только воины Ветра, но и все остальные коты заметно повеселели, оставив за спиной горы. Чернозвезд шагал рядом с Огнезвездом. Дым, утопая в вереске, о чем-то увлеченно болтал с Ржавницей.

— Впервые вижу, чтобы наш Дым так запросто общался с кем-нибудь из чужого племени, — заметила Листвичка.

— Ничего, скоро он снова станет шипеть и брюзжать, — уверенно заметила Медуница. — Как только мы обоснуемся на новом месте, все станет по-прежнему.

— Четыре племени всегда останутся четырьмя племенами, — без особой уверенности пробормотала себе под нос Листвичка. Неужели она больше не верит в это? Оглядевшись по сторонам, она вдруг с испугом поняла, что больше не может понять, где кончается одно племя и начинается другое.

— Как хорошо, что мы наконец-то выбрались из этих ужасных гор! — подпрыгнула Медуница. — Не представляю, как Ураган мог там остаться!

— Он потерял почти все, что связывало его с прежней жизнью, — вздохнула Листвичка.

— Знаешь, я ужасно рада, что мы сюда пришли! — неожиданно призналась Медуница.

— Но ты ведь даже не знаешь, где мы поселимся! — удивилась Листвичка.

— Какая разница! — беспечно отмахнулась подруга. — Ты только взгляни на эту землю! Здесь прекрасно. Здесь нет ни одного чудища. И здесь из-под каждого куста пахнет дичью, — закончила она, облизнувшись.

Не успела Медуница закончить, как Одноус выскочил из зарослей с зажатым в пасти кроликом. Листвичка понимающе переглянулась с подругой. Медуница была права. Здесь, впервые за много дней и ночей, лесные коты могли чувствовать себя в безопасности. Но почему же молчит Звездное племя? Почему не подает знака о том, что это и есть их новый дом?


— Листвичка! — разбудил ее голос Пепелицы. Маленькая целительница открыла глаза. Было еще темно.

— Что-то случилось? — пробормотала она, с трудом поднимаясь с земли и сонно обводя глазами рощицу, в которой коты устроились на ночлег. Холодный ветер свистел между стволами.

— Огнезвезд хочет выйти как можно раньше, — объяснила Пепелица.

— Почему нельзя остаться здесь? — послышался раздраженный писк Березовика. Глаза Листвички уже привыкли к предрассветным сумеркам, и она увидела, что малыш с матерью лежат между корней большого дерева.

— Пока еще рано останавливаться, — послышался гулкий голос Ежевики. — Звездное племя даст нам знак, когда мы найдем свой новый дом.

— Тогда зачем вообще куда-то идти? — проворчал Дым. — Можно подумать, нельзя остаться здесь и спокойно дождаться знака!

— С какой стати мы должны сидеть тут? — взвился Чернохват. — Может быть, Грозовым котам приятно торчать под деревьями, но нам тут не нравится.

— И ручьи здесь слишком мелкие для рыбалки, — поддержала его Пятнистая Звезда.

— Нужно идти, — кивнула Белочка.

— Нужно-то нужно, вот только куда? — проворчал Коршун.

— Ты полагаешь, мы должны все знать? — окрысилась Белочка.

Ежевика раздраженно махнул хвостом, заставляя ее замолчать, и повернулся к Пепелице.

— Ты получала какие-нибудь послания от Звездного племени?

— Нет, — покачала головой Пепелица. — Зато Листвичка видела вещий сон.

У Листвички тревожно екнуло сердце, когда все взоры обратились на нее.

— Я… я даже не знаю, можно ли это считать знаком, — пролепетала она. — Мне приснилось, что я стою перед какой-то широкой, сверкающей водой…

— Сверкающая вода? — перебила ее Пятнистая Звезда. — Ты говоришь о реке?

Но Листвичка уверенно помотала головой.

— Нет, это была не река. Вода была совсем гладкая, она никуда не бежала. Я видела отражение Серебряного Пояса, и все звезды сверкали так ярко, как будто плавали в воде.

— Это все? — рявкнул Чернозвезд.

— Там была Пестролистая, наша бывшая целительница. Она сказала мне, что Звездное племя будет ждать нас, — лапы у Листвички подкашивались от волнения, она заставила себя выдержать горящий взгляд Чернозвезда.

— Значит, мы должны идти к большой воде? — с надеждой в голосе спросил Звездный Луч.

Листвичка неуверенно пошевелила ушами.

— Может быть, это был просто сон, — почти шепотом выдавила она. — Я никогда раньше не получала никаких посланий от Звездного племени, — она жалобно опустила глаза на свои лапки. — Наверное, во сне я просто увидела то, о чем мечтала.

— Выходит, мы опять остались ни с чем, — мрачно подытожил Чернозвезд.

— Ты уверена, что это был простой сон? — очень серьезно спросил у Листвички Ежевика.

Она задумалась, отчаянно боясь ошибиться.

— Я не знаю.

Никогда раньше она не сомневалась в своих снах, но сейчас все было по-другому. Если бы это в самом деле было послание от звездных предков, то неужели они не послали бы еще какого-нибудь подтверждающего знака вроде падающей звезды или другого сна?

— Ну что ж, значит просто пойдем вперед, — сказал Ежевика и первым выступил из-под деревьев. Прямо перед ними начинался склон холма, мягко спускавшийся в поросшую травой долину. Вдалеке виднелась огромная, поросшая лесом гора. — Белочка, поможешь мне указывать дорогу?

Белочка молча кивнула.

— Грач и Рыжинка, я прошу вас идти в конце.

Сонно щурясь и потягиваясь, не выспавшиеся коты начали покидать рощу. Листвичка посмотрела на небо. Тяжелые тучи скрывали звезды.

— Не тревожься о знаке, — услышала она над ухом серьезный голос отца. — Ты ведь пока всего лишь ученица целительницы, — мягко продолжал он. — Ты не должна винить себя в том, что Звездное племя продолжает хранить молчание.

Она с благодарностью посмотрела в зеленые, как трава, отцовские глаза, а Огнезвезд закончил:

— Я горжусь тобой. И тобой, и Белочкой. Теперь я вижу, что был неправ, когда испугался пророчества Пепелицы.

Листвичка опустила глаза. Ужасное видение целительницы снова ожило в ее памяти.

— Мне кажется, я наконец, понял смысл того знака, — Огнезвезд задумчиво посмотрел на Белочку и Ежевику, которые вели котов вниз по поросшему травой склону. Их шерсть светилась в темноте, словно луна и тень от луны. — Сын Звездоцапа и дочь Огнезвезда в самом деле уничтожили свое племя, — продолжал отец. — Но все произошло совсем не так, как я боялся. Они увели нас из старого дома, от опасности и смерти. Увели в неизвестность. Они не дрогнули перед испытаниями и все-таки привели нас в безопасное место, — он оглянулся и посмотрел на Грача с Рыжинкой, которые бежали в самом конце длинной вереницы котов. — Все лесные племена будут чтить имена шестерых котов, которые первыми перешли через горы и проложили дорогу остальным.

Огнезвезд взмахнул хвостом и, оставив Листвичку, отошел к Песчаной Буре. Листвичка растроганно посмотрела на свою сестру и с благодарностью подумала об отце, который сумел преодолеть себя и довериться Тигру и Пламени.

Она подбежала к Медунице, и они вместе сбежали по склону в долину и начали восхождение на новый холм.

— Я проголодалась, — пожаловалась Медуница.

— Скоро рассветет, — рассеянно ответила Листвичка. — Тогда и поохотимся.

— Что ни говори, а охота тут будет знатная, — довольно проурчала Медуница, жадно глядя в сторону молодой березовой рощицы, покрывавшей склон.

— Я чую запах дичи! — донесся до них возбужденный голосок Белочки. — Тут пахнет папоротниками и листьями, совсем как у нас в лесу! — Белочка радостно подпрыгнула и со всех лап бросилась к сестре. — Надеюсь, тут мы обязательно получим знак! — пропыхтела она, вглядываясь сквозь деревья. Полосатая шкура Ежевики, словно рыбка, мелькала между стволов. — Что-то с ним сегодня не так, — озабоченно прошептала Белочка на ухо сестре. — С самого утра он мне и двух слов не сказал!

— Он просто волнуется, — попробовала успокоить ее Листвичка.

— Как ты думаешь, получим мы знак или нет? — повернулась к ней Медуница.

— Не знаю, — вздохнула Листвичка. Поддеревьями было так темно, что если бы не запах Грозовых котов, она не видела бы, куда ступать.

Странное волнение постепенно овладевало лесными котами, как будто все они ждали чего-то. Кошачья шерсть стояла дыбом, мускулы напряженно подрагивали. Никто не произнес ни слова, все молча поднимались на вершину холма, и вскоре длинная живая цепь растянулась по гребню, чернея на фоне сереющего неба. Холодный ветер взъерошил шерсть Листвички. Она быстро зажмурилась и молча обратилась к Звездному племени.

«Великое Звездное племя, сделай так, чтобы слова Пестролистой оказались правдой! Подай нам знак, что ждешь нас!»

Ветер усилился, и вдруг тучи раздвинулись, и в просвете показалась круглая яркая луна.

Листвичка открыла глаза, и у нее перехватило дыхание. Внизу, под их лапами, блестела огромная гладь воды. Звезды Серебряного Пояса отражались в ней и сверкали так ярко, будто плавали в ночном небе.

Сердце Листвички затрепетало от радости. Путешествие подошло к концу! Пророчество не обмануло ее, все это время предки-воители ждали своих подопечных.

Она подняла голову. Далекий горизонт медленно розовел, а значит совсем скоро рассвет прогонит ночь и позволит котам получше рассмотреть свой новый дом.

«Мы нашли место, которое так долго искали, и Звездное племя навсегда останется с нами».


Глава XXIII | Рассвет |