home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Глава 15

В некотором смысле изнутри Шай-Таан походил на звездный корабль, приземлившийся на северном полюсе: гигантское полупустое сооружение.

Зал, в который Дэниель привел Черити, оказался довольно просторным. В центре возвышалась массивная круглая платформа, к которой вели ржавые ступени, вдоль всей стены тянулась узкая галерея – вот и все. Около десятка тяжеловооруженных муравьев образовали живой кордон вокруг платформы.

– Вы разочарованы? – спросил Дэниель.

– А чем я должна быть разочарована? – равнодушно отозвалась Черити.

Дэниель пожал плечами и подозвал жестом одного из сопровождающих.

– Я не знаю, что вы ожидали увидеть.

– Ничего, – отрезала Черити. – Где Скаддер и остальные?

– Их сейчас приведут, – похоже, сам Дэниель был разочарован реакцией Черити. – К'тэн уже пошел за ними. Я держу свое слово.

Некоторое время Дэниель напрасно ждал ее ответа, потом снова пожал плечами и указал на круглое устройство посреди зала.

– Сейчас вы переживете нечто необычное, Черити. – Он с трудом сдерживал гордость. – Там – дорога в Нью-Йорк.

Черити разглядела узкое серебристое кольцо из металла, висевшее над платформой. Полый круг металла с сотней отверстий, за которыми виднелась стена зала, едва ощутимо вибрировал.

– Трансмиттер?

Дэниель кивнул. Его глаза заблестели.

– Да. Завораживающее зрелище. Я часто пользуюсь трансмиттером, но всякий раз это возбуждает. Один-единственный шаг – и вы окажетесь за тысячу миль отсюда или за миллион световых лет – как вам угодно!

– Маловат шаг для мужчины, да? – съязвила Черити.

– Но большой для человечества. Да, если хотите.

– Надеюсь, однажды вы свернете себе при этом шею, – дружелюбно заметила Черити. – Для человечества это будет воистину великий день.

Дэниель рассмеялся.

– Кажется, мне придется долго убеждать вас.

– Конечно, – пообещала Черити. – Дольше, чем вы предполагаете, Стоун.

Дэниель натянуто улыбнулся и подошел к одному из воинов, образующих кордон вокруг платформы. Обменявшись с ним парой слов, Дэниель вернулся. Он был чем-то озабочен.

– Сердитесь? – спросила Черити.

– Нет. Просто придется подождать. Трансмиттер уже настроен на другое. Понадобится время, чтобы перепрограммировать его.

Черити снова посмотрела на огромное, парящее в воздухе кольцо. То, что она видела, было, возможно, одним из самых фантастических достижений, продуктом техники, опережавшей земную, да и технику Морона тоже, на тысячу лет.

За некоторым исключением, ничто из того, что она видела, не могло быть изготовлено на Земле, включая и звездный корабль. «Нет, – подумала она, – что-то не сходится во всей этой истории с Мороном и его безграничной властью над галактикой».

– В известном смысле здесь есть доля вашей вины, – продолжил Дэниель. – Я не рассчитывал так быстро справиться с вами.

– Очень жаль. В следующий раз этого не повторится.

– Конечно, – рассердился Дэниель. – Впрочем, все к лучшему. Сейчас вы станете свидетелем незабываемого зрелища. Посмотрите туда.

В стене открылась массивная треугольная дверь. Яркий солнечный свет хлынул в зал, ослепив Черити. Она с трудом разглядела размытые черные тени, длинной чередой входящие внутрь. Раздался звук, заставивший ее вздрогнуть: тихий плач маленького ребенка.

– Кто это?..

– Жрицы-Шай. Они приходят, чтобы доставить избранных. И, пожалуйста, Черити, тише. Это священная церемония. Не мешайте им.

– Священная? – возмутилась Черити. – Они отбирают детей у родителей, и вы называете это священнодействием?

– Так и есть, – серьезно ответил Дэниель. – Поверьте мне, большинству детей уготована лучшая жизнь, чем на этой планете. А теперь, пожалуйста, тише.

Ворота медленно закрылись, и Черити разглядела полсотни фигур в золотых и серебряных одеждах, приближающихся к трансмиттеру. Одна из жриц держала в руках такие же золотистые жезлы, которые они взяли из квартиры Анжелики, – и каждая несла младенца.

Шествие жриц продвигалось медленно. Они не прошли и половины пути, как дверь позади Черити и Дэниеля открылась, и вошли Скаддер, Нэт и Абн Эль Гурк в окружении небольшой группы воинов.

– Вот и ваши друзья. Как видите, я держу свое слово.

– Да, вам действительно можно верить.

Дэниель не ответил. С серьезным лицом он подошел к воинам и приказал отпустить пленных. Скаддер и Нэт подошли к Черити, а Гурк застыл на месте, уставившись на Дэниеля с таким презрением, какого Черити от него не ожидала. Очевидно, многого они еще не знали о Гурке. До сих пор карлик казался ей жестоким клоуном. Теперь все изменилось. Может быть, здесь и найдется ключ к загадке.

Гурк, словно почувствовав взгляд Черити, медленно повернулся. На мгновение в глазах карлика промелькнуло нечто, заставившее ее вздрогнуть: бесконечное древнее знание, покой и превосходство существа, прожившего несколько тысячелетий. Но когда Гурк отвел глаза, перед Черити стоял все тот же ухмыляющийся карлик. Ошибки быть не могло. Гурк выдавал себя за другого.

– Что здесь происходит? – прервал ход ее мыслей Скаддер.

– Пожалуйста, тише, – сказал Дэниель.

Скаддер ответил ледяным взглядом, но Черити быстро вмешалась, понизив голос:

– Не шумите. Это Шайт-церемония. Нужно немного подождать.

– Они отправляют детей? – спросила Нэт, указывая на приближающихся к подиуму жриц. – Это и есть один из… передатчиков, о которых ты говорила?

Черити кивнула.

– Вот что они собирались сделать с ребенком Лидии, – сказала Нэт. – Я почти могу ее понять.

– Понять ее нетрудно, – тихо добавила Черити.

Нэт в замешательстве посмотрела на Черити, но ничего не ответила. Черити тоже промолчала, сконцентрировав внимание на происходящем в зале.

Шествие приблизилось к платформе и остановилось. Только одна высокая, одетая в золото жрица продолжила движение. Она была единственной, кто не нес ребенка. Медленными размеренными шагами она подошла к платформе и на некоторое время застыла у подножия лестницы. Затем поднялась по железным ступеням и приблизилась к трансмиттеру. Медленно подняла жезл и вставила его в одно из многочисленных отверстий серебряного кольца. Раздался резкий металлический звук.

Жрица отступила назад, и в тот же момент воздух внутри металлического кольца перестал вибрировать. Словно из ниоткуда появились яркие краски, заблистали молнии и образовались мягкие, подобные облакам формы, которые исчезли так же внезапно, как и появились, после чего кольцо наполнилось пульсирующей чернотой.

Нэт удивленно ахнула, Скаддер слегка вздрогнул. Лишь один Гурк никак не отреагировал.

– Что… это? – прошептала Нэт.

Черити промолчала, а Дэниель тихо сказал:

– Дверь в другой мир, дитя мое. Один из многочисленных миров, который откроется вам, если вы будете благоразумны.

В ту же секунду часть стены, у которой они стояли, взорвалась. Черити услышала громкий, неимоверно высокий свист, и бело-голубое пламя охватило дверной проем.

Взрывная волна сбила их с ног. Сверху дождем посыпались раскаленные обломки и искры пламени. Черити упала и откатилась в сторону, инстинктивно прикрыв голову руками. Вся стена превратилась в занавес ярко-белого огня. Объятый пламенем воин-муравей промчался мимо.

И потом…

Черити никогда не забудет то, что увидела.

Из-за стены пламени появился человек, похожий на демона, кричащее шатающееся существо, все еще живое и двигающееся вопреки логике. Ярко-белые смертоносные молнии били из его рук. Часть одежды и волосы горели, по обуглившемуся телу пробегали огоньки пламени.

Один из воинов выстрелил. Черити ясно видела, как луч пронзил левое плечо человека, но он даже не покачнулся, а упрямо продолжал движение, убив муравья выстрелом из бластера.

Зал превратился в ад, блещущий молниями. Среди жриц началась паника. Дэниель прорычал какой-то приказ, и полдюжины муравьев одновременно открыли огонь. Пост вокруг платформы трансмиттера рассредоточился, и все воины бросились на подмогу.

Черити отползла немного в сторону и с трудом выпрямилась. Справа и слева воздух резали лазерные лучи, и один из них, едва не задев ее, попал в пол, раскалив его докрасна. Черити не двинулась с места. Как завороженная, она не отводила глаз от зловещей фигуры, шагающей в пламени. Одежда еще не совсем обгорела, и на лохмотьях черной куртки она отчетливо увидела очертания огненно-красного «М».

Это был мега-воин.

Черити была уверена, что не промахнулась тогда в пустыне. Мощности бластера хватало, чтобы разнести любую броню. Она видела взорванный мотоцикл и остатки разорванного на куски тела – но сейчас он стоял перед ней и был жив!

«Невозможно, – подумала Черити, – немыслимо, невероятно». Он один противостоял больше чем дюжине насекомых Дэниеля и теснил их, а не наоборот. Десятки лазерных лучей летели в мега-воина, попадали, но он прорывался вперед, непрерывно отстреливаясь, и каждый выстрел попадал в цель.

Черити слишком поздно поняла, что мега-воин движется по направлению к ней. Скаддер сильно встряхнул ее и, не обращая внимания на протестующие крики, потащил за собой, подальше от бушующего чудовища. Они бежали наугад, пока не наткнулись на карлика.

– Нет! – прокричал Гурк. – Не туда. За мной!

Карлик увернулся от лазерного луча из бластера воина-насекомого и помчался вприпрыжку прямо к платформе трансмиттера.

Черити на бегу оглянулась. Мега-воин немного отступил и обрушил на муравьев стену огня. Казалось, ему все труднее с ними справляться, движения замедлились, но не стали менее уверенными. Вероятнее всего, он настиг бы Черити, если бы на него не набросились сразу трое воинов.

Похоже, насекомые поняли, что оружие не наносит особого вреда противнику и ринулись в рукопашную схватку. Мега-воин убил троих нападающих. Голыми руками.

Но как бы быстр он ни был, на борьбу потребовалось время, и этих секунд хватило Черити и Скаддеру, чтобы добраться до трансмиттера. Шарк остановился и, наконец, отпустил руку Черити. Он беспомощно огляделся. Они находились в центре огромного зала, и больше бежать было некуда. С отчаянием и злостью Скаддер уставился на Гурка.

– А теперь, карлик? Может быть, ты совершишь маленькое чудо?

– Чудо перед тобой, – ответил Гурк и показал на трансмиттер. – Прыгай!

– Туда? – голос Нэт сорвался от страха. – Ты серьезно?

Гурк не стал тратить время на разговоры, а схватил Нэт за руку и рванул ее за собой в трансмиттер. На долю секунды их тела как в невесомости зависли в пространстве, затем стали расплываться – и просто исчезли. Внутри трансмиттера снова ничего не было кроме черноты.

Скаддер испуганно расширил глаза.

– Что это? – пролепетал он. – Куда ведет эта штука?

Черити не ответила. Она повернулась и посмотрела на своего преследователя. Мега-воин находился уже у подножия лестницы. У них оставалась секунда, может быть, две. Черити в последний раз улыбнулась Скаддеру и взяла его за руку. Они вместе вошли в трансмиттер и перестали существовать.


Глава 14 | Королева мятежников | * * *